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Brot und Zirkuszelte

Als der Zirkus kam, änderte sich alles.

Über Nacht verwandelten sich kleine Städte in ausgelassene Metropolen. Müde Bauern und ihre Frauen erstrahlten in neuem Glanz. Das Leben verwandelte sich von einer Reihe von langweiligen Szenen in die größte Show der Welt.

George, Hal, Peter und Rye kamen am 29. April 1906, um sich das Spektakel anzusehen.

Sie legten ihre Wochenlöhne zusammen: vier Vierteldollar. Mit einem Dollar hätten sie sich Brot für die nächsten vier Monate kaufen können, doch unsere Helden hatten Lust auf den Zirkus. Und zwar den von R.I. Lacerta, einem italienischen Händler, der zum amerikanischen Schausteller wurde. Er war kein Barnum oder Bailey. Er hat sich nie über den ländlichen Mittleren Westen hinausgewagt. Doch die rot-goldenen Zelte, die in der Mittagssonne leuchteten, übertrafen die seiner Konkurrenten.

“Da drüben”, sagte George und zeigte auf mich. “Die Kassenschlange.”

Zunächst warteten die beiden Arbeiter, der Sohn des Predigers und die Wäscherin, demütig darauf, dass sie am Ende an die Reihe kamen. Doch George drängte sie bald in die Mitte. Die Leute protestierten, aber ein Blick auf sein kantiges Kinn und seine wulstigen Unterarme ließ sie verstummen.

Hal runzelte die Stirn, so dünn und drahtig wie sein Idol stämmig war. “Das hättest du nicht tun müssen.”

“Du willst einen guten Platz, oder?”, sagte Peter. Durchschnittliche Statur, durchschnittliche Fähigkeiten.

“Genau.” Rye sagte nicht viel. Ein kleines und unscheinbares Mädchen hatte das auch nicht nötig.

“Kommt schon.” George sah sich um, dann schob und drängte er sie nach vorne.

Am Ende der Schlange war die Luft zum Atmen gut. Oben in der Nähe des Kassenwarts zwang der gemischte Gestank von Mist, Stroh, Schweiß, tierischem und menschlichem Futter einige Leute dazu, sich Taschentücher vor Mund und Nase zu halten, sodass sie kaum noch atmen konnten. Das tat auch Hal, aber nicht die anderen. Sie waren an die harte Arbeit und ihre Gerüche gewöhnt.

“Der Zirkus! Der Zirkus! Der Zirkus in der Stadt! Kommt zum großen Karneval von R.I. Lacerta.”

Der Sprecher Joe war schon seit dreißig Jahren dabei. Seine Stimme ertönte lauter als die Rufe und das Geschnatter der Schausteller. Er war einst einer von ihnen gewesen, ebenso leichtgläubig wie gewöhnlich, aber sein Mentor hatte ihn mit einem Wissen gesegnet, das ihn zum König machte.

“Zeichen und Wunder. Wunder. Freaks. So etwas habt ihr noch nie gesehen, also tretet ruhig vor.”

Er sprach die Wahrheit. Die Stadtbewohner hatten so etwas schon gesehen: Löwen, Tiger, bärtige Damen und zweiköpfige Männer. Exemplare in Gläsern, aufgereiht in Regalen, wie im Supermarkt. Akrobaten. Clowns. Und, wie immer, der Zirkusdirektor. Alles nur Schall und Rauch für ein zahlendes Publikum, aber dieses Publikum war noch nie in einem Zirkus gewesen.

“Bleibt zusammen”, rief George, als die Gruppe innerhalb der Begrenzung war. “Nehmt euch an den Armen.”

Sie bildeten eine Kette, aber zwei Glieder lösten sich gleich wieder.

Rye besuchte den Stand der Wahrsagerin. Peter warf einen Blick in das Peepshow-Zelt. Hal folgte dem Anführer, bis er in einen frischen Misthaufen trat.

“Schwefel und Feuer!”

“Ha. Was würde dein Vater dazu sagen?”

“Dass ich mein bestes Paar Stiefel ruiniert habe. Dann würde er mich um Vergebung betteln lassen.”

George grinste und lehnte sich gegen einen Wegweiser. Warum Zeit verschwenden, wenn sie zum Zirkuszelt gehen konnten? Die Nachmittagsvorstellung sollte gleich beginnen. Er wies Hal den Weg zu einem Strohhaufen, wo der arme Junge noch mehr Unrat vorfand.

“Verflucht. Verflixt noch mal! Unheilige Verkommenheit!”

Zwei Kirchenbesucher kamen vorbei und sahen finster drein, als der Sohn des Pfarrers seine Schwüre ablegte.

Peter und Rye holten George und Hal ein und rümpften plötzlich die Nasen.

“Bist du ein Prediger oder ein Landarbeiter, Hal?”, scherzte Peter.

“Psst.” Hal hätte noch Schlimmeres gesagt, aber er hatte schon genug Ärger mit Gott.

George schmunzelte und wandte sich an Rye. “Was hat die Wahrsagerin gesagt?”

“Nichts.”

“Du kannst es uns sagen.”

Dann strahle sie. “Dass ich bald das hübscheste Mädchen der Welt sein werde.”

“Eine Braut an ihrem Hochzeitstag.” Peter wartete darauf, dass sie noch breiter grinste. Dann fügte er Folgendes hinzu: “Träum weiter. Du bist so schlicht wie ein Blecheimer. Jeder Mann würde lieber eine von denen heiraten.”

Rye wurde so scharlachrot wie ihre Hände nach einer Ladung Wäsche. Sie biss sich auf die Lippe.

Hal wischte seine Stiefel so gut es ging mit dem Stroh ab – dann bemerkte er sie.

“Was ist los?”

“Sie versteht keinen Spaß, das ist los. Weißt du, was ich gesehen habe?”

“Ich glaube, wir können es erraten, Sankt Peter.”

Peter erzählte es ihnen im Detail. Rye’s Gesicht wurde noch röter.

“Nun, Jungs? Seid ihr bereit? Da drin ist ein großes, vollbusiges Mädchen, das sich selbst – Tender nennt? Nee. Irgendwie so etwas in der Art. Sie lässt uns gucken und sogar anfassen. Für ein bisschen mehr Geld hält sie uns auch.”

“Was?! Wage es nicht, daran zu denken. Das ist pure Verdammnis.”

“Halt die Klappe, Hal.” George überlegte, dann schüttelte er den Kopf. “Hier lang. Showtime.”

Na klar! Warum sollte man in einen Zirkus gehen, nur um die Hauptattraktion zu verpassen? Sie eilten in Richtung des größten Zeltes, dessen Mittelmast fast zwanzig Meter in die Höhe ragte. Im Vergleich dazu war die höchste Brücke der Stadt neun Meter hoch und führte über einen schlammigen Fluss. Die Freunde drängelten sich durch jeden und alles hindurch, lachend, jubelnd, verrückt vor Freude.

“Kommt, kommt alle”, rief Sprecher Joe. “Ein Ring. Vier Akte. Unzählige Wunder.”

Wunder? Das hat er gesagt und immer wieder gesagt. Doch wer hat sie hier bezeugt?

Männer, Frauen und Kinder strömten unter das große Zelt. Sie stürmten auf die Tribüne und kletterten die Bretter hinauf und kämpften um die besten Plätze. Füße und Finger wurden zertreten, Hüte zerdrückt, Rüschen zerzaust und der Stolz verletzt. Als das Chaos wieder in Ordnung war, tauchten Konzessionäre auf und verkauften ihre Waren.

“Erdnüsse! Popcorn! Hot Dogs und Hühnerbeine! Bier und Limonade! Erdnüsse! Popcorn!”

Es war alles umsonst. Wie konnte es sich dieser Lacerta leisten, so großzügig zu sein?

Keiner wusste es. Es interessierte niemanden. Alles, was zählte, war die Show, und die musste weitergehen.

Eine Baritonstimme hallte von den Zeltwänden wider:

“Meine Damen und Herren, Jungen und Mädchen – ich präsentiere die Wunder der Welt!”

Jeder hörte es kristallklar, aber woher kam es? Niemand hat ein Megafon benutzt. Es gab auch keine dieser neumodischen Lautsprecherboxen.

Und was am rätselhaftesten war? Joe war nirgends zu sehen, und die Hauptmanege war leer.

“Zuerst präsentieren wir exotische Kreaturen aus allen vier Teilen der Welt und darüber hinaus!”

Der Ruf eines Elefanten ließ die Zuschauer die Hände über den Ohren zusammenschlagen. Als sie ihn sahen, wollten sie auch ihre Augen verbergen. Dies war kein gewöhnlicher Dickhäuter.

Seine Ohren waren doppelt so groß wie sein Gesicht und von Rissen durchzogen, die mit getrocknetem Blut gefüllt waren. Auch das Weiße seiner Augen war rot umrandet. Das Tier schüttelte seinen Kopf hin und her und schwang seine Stoßzähne weit aus, aber es verschlang den Dompteur nicht, der es an einer dicken Seilleine führte. Seine Stoßzähne waren wie ein Hirschgeweih, das an zehn elfenbeinernen Spitzen abzweigt. Man hätte denken können, der Dompteur würde in Stücke gerissen werden, aber der Mann war klug genug, einen großen Bogen um sie zu machen. Und dann der schreckliche Rüssel… .

“Wie isst er?”, fragte George.

“Wie atmet er?”, fragte Ronnie.

“Wenn mein Rüssel so wäre, würde ich mich umbringen”, sagte Peter.

In der Tat. Der Rüssel der Kreatur war wie eine Sprungfeder aufgerollt.

Es stieß einen weiteren gequälten Schrei aus und der Trainer zog kräftig an der Leine.

“Halt”, mahnte die körperlose Stimme. “Vorsichtig. Stampy ist hier, um uns zu unterhalten.”

Das Tier ging noch ein paar Schritte weiter, sodass alle seine Klauen sehen konnten.

“Das ist kein Elefant”, flüsterte Hal. “Das ist ein Ungeheuer aus den Eingeweiden der Hölle.”

Der Trainer führte ihn in die Mitte der Manege, öffnete eine Tasche und hob die Hand.

“Steh auf, Junge.”

Stampy bäumte sich auf seinen Hinterbeinen auf, so wie es Pferde tun, und sein aufgerollter Rüssel zeigte in den Himmel.

“Gut. Dreh dich.”

Er drehte sich in die eine Richtung, dann in die andere. Der Trainer griff in die Tasche und holte einen gelben Ball heraus. Mit einem schnellen Wurf landete er auf Stampys Rüssel.

“Balanciere.”

Das war viel schwieriger, als es gewesen wäre, wenn er einen normalen Rüssel gehabt hätte. Aber er hielt durch, und die Leute jubelten ihm zu. “Dreh dich. Balanciere. So ist es gut. Jetzt andersrum. Dreh dich.”

Alle waren so abgelenkt, dass sie kaum aufpassten, als der Dompteur einen weiteren Gegenstand aus seiner Tasche holte: groß, faltig, bemerkenswert lebensecht. “Kopf.”

Das brachte die Leute dazu, ihn anzustarren. Er legte ihn in den Dreck unter den Füßen des Elefanten ab.

“Eins. Zwei. Drei.”

KNACK!

Eine Explosion aus Blut, gemischt mit buntem Konfetti, spritzte auf den Trainer. Es regnete auf den Mann herab und verschmolz nahtlos mit seinem roten Anzug.

Die Zuschauer würgten und verschluckten sich an dem, was sie gerade gegessen hatten.

“Aha!”, rief Stampys Betreuer und hob die Hände. “Eine Puppe. Gummigesicht, Pferdehaar und das Blut, die Knochen und das Gehirn eines Rindes. Ich habe euch ganz schön reingelegt, was?”

Fassungsloses Schweigen.

“Natürlich habe ich das. Na, Junge? Gut gemacht. Willst du ein paar Erdnüsse?”

Der Trainer stieg von der Tribüne ab, nahm seine Tasche und ging einen Meter zurück. Das Tier entfaltete seinen Rüssel Rolle für Rolle und saugte das Angebot aus seiner Hand. Die Leute sprangen auf und jubelten im Stehen, auch wenn sie es nicht wahrhaben wollten. Sie ignorierten ihr Entsetzen und die Sauerei, obwohl sie unübersehbar war.

Als die Menge weiter brüllte, warf der Elefant seinen Kopf herum und schlug erneut mit den Ohren. Der Betreuer nahm seine Leine, zerrte vorsichtig daran und führte Stampy weg.

“War das nicht toll?”, sagte die körperlose Stimme von vorhin.

“Schrecklich trifft es eher”, brummte Rye.

Peter, der neben ihr saß, stieß ihr mit dem Ellbogen in die Rippen. “Der Kopf war nicht echt.”

“Ich habe mir in den Mund gekotzt.” Sie starrte ihn an und stellte den Rest ihres Popcorns zur Seite.

“Armer Stampy”, meinte George. “Ich würde eine Schrotflinte nehmen und ihn von seinem Elend befreien.”

Als Nächstes kam eine Tigerin namens Gita mit umgekehrten Streifen, die alle zum “ooh” und “ah” veranlasste. Diese Katze war so schön, dass ihr Talent plump erschien: rohe Steaks zu fangen. Eine Betreuerin warf sie wie fliegende Scheiben, und die Katze nahm sie in ihr Maul. Das marmorierte Fleisch verschwand zwischen den Kiefern und knirschte und knackte dabei.

“Noch mehr essen.” Hal schluckte schwer. “Ich glaube, mir wird schlecht.”

“Dir auch?” Peter schnaubte und genoss das heiße Fleisch einer Hühnerkeule zwischen seinen Zähnen.

Die Trainerin drehte sich um und hob eine Hand, um Ruhe zu signalisieren. Dann zog sie ihre Anzugjacke aus.

Darunter befand sich eine Haut wie aus Alabaster, glatt wie die der Venus, die über und über mit Fett glänzte.

Peters Augen weiteten sich. Er schlug die Beine übereinander wie eine Dame, obwohl er keine war.

Rye verbarg ihre Augen hinter ihren Handflächen. Das war obszön und absurd.

Noch absurder war, was die Frau als Nächstes sagte, als sie sich hinkniete: “Die Hälfte, Mädchen. Die Hälfte.”

Gita trat mit weichen Pfotenballen heran, ließ sich herab und klappte ihren Kiefer aus.

Das konnten nur Schlangen. Das dachten alle, bis sie sahen, wie Gita sich nach vorne beugte und den Kopf, die Arme und den Oberkörper ihres Trainers verschluckte. Mit einer mütterlichen Bewegung, wie eine Hauskatze, die ein Kätzchen trägt, hob Gita sie auf und brachte sie hinüber zum Publikum. Die Beine der Trainerin bewegten sich kein bisschen, als die Tigerin auf der Tribüne auf und ab kletterte, damit alle sie sehen konnten. Als sie mit ihrer Vorführung fertig war, kehrte sie in die Mitte der Manege zurück, löste ihren Kiefer wieder und würgte das Mädchen aus.

Durchnässt von Schweiß, Speichel und Fett wischte sie sich mit einem Handtuch ab, das ihr ein Assistent zuwarf, und zog ihre Anzugsjacke wieder an. Mehr Stille.

Gita brüllte. Die erschrockene Menge tat es ihr gleich.

“Ich kann es nicht glauben”, sagte Rye und zitterte am ganzen Körper. “Warum hat der Tiger sie nicht gefressen?”

George zuckte mit den Schultern. “Das würde ich auch nicht, wenn ich gerade mit Steak vollgestopft worden wäre.” Er biss in einen mit Senf beschmierten Hotdog und nahm dann einen Schluck Bier aus einem Pappbecher.

Als Gita und ihr Gefährte gingen, setzten die Verkäufer den Betrieb fort.

“Brezeln! Pralinen! Zuckerwatte! Eiscreme! Lakritzstangen, fünf für einen Penny!”

Eine weitere Kreatur stand auf dem Programm – ein jaulender Hund namens Cerby. Wie Stampy hasste er Menschenmassen und den Lärm, den sie machten. Anders als der deformierte Elefant war er weder groß noch stark. Er war einfach nur nervig, aber er machte Hal Angst.

“Cerby? Das ist Zerberus, der Höllenhund des Hades! Wir sollten besser von hier verschwinden.”

“Und den Rest verpassen?”, fragte Peter. “Nein. Ich bin schon auf meine Kosten gekommen und kriege das, was der Vierteldollar wert war.”

“Verflucht seist du.” Das war nicht sehr christlich, aber Hal hatte die Nase voll. “George?”

“Ein dreiköpfiger Hund. Den werde ich auf keinen Fall verpassen.”

“Rye?”

Ein Teil von ihr wollte mit Hal gehen, aber ein größerer Teil stimmte mit Peter überein. Sie schuftete nicht die ganze Woche in einem Waschsalon, um am Wochenende dasselbe zu tun. Ihre kranke Mutter und ihre jüngeren Schwestern brauchten sie, aber deren Ansprüche waren endlos. Außerdem, wo sonst konnte sie kostenlos Essen, Trinken und gute Unterhaltung bekommen? Das hier war nicht Chicago, zwei Stunden und eine Welt entfernt. Das war das Zentrum von Illinois. Heimat, bittere Heimat.

“Ich bleibe hier. Der Kopf war vielleicht – ugh – aber ich will die Freaks sehen.”

“Du machst Witze. Irgendetwas stimmt mit diesem Zirkus nicht. Du darfst raten, was es ist.”

Peter seufzte. “Hal, alter Freund. Ich sage es dir nur ungern, aber Gott ist nicht real. Das bedeutet, dass der Teufel nicht real ist. Lacerta versucht, uns neben dem Spaß auch noch einen gehörigen Schrecken einzujagen. Der Elefant? Eine Laune der Natur, aber natürlich. Das gilt auch für den Tiger und den Hund. Ich habe schon Geschichten über Tiere mit mehr als einem Kopf gehört, aber dieser aufgerollte Rüssel war ein Anblick. Stampy hat auch niemandem den Schädel eingeschlagen. Entspann dich und amüsiere dich.”

Man hätte Harold Cole genauso gut sagen können, dass er sich Flügel wachsen lassen soll, aber er würde seine Freunde nicht dieser unheimlichen Show überlassen. Er würde sie überzeugen, gleich danach zu gehen.

Cerby beherrschte alle üblichen Hundekunststücke mit einigen Abwandlungen. Er konnte neun Tennisbälle auf einmal apportieren, drei in jedem Maul. Auf das Kommando “Jonglieren” spuckte er sie aus und fing sie im Rhythmus, während er auf seinen Hinterbeinen wippte. Aus einer versteckten Calliope ertönte Musik, die ihn zum Wimmern brachte, aber er verfehlte keinen einzigen Ball.

“Endlich mal eine anständige Nummer”, sagte Rye.

“Stell dich tot”, sagte Cerbys Hundeführer. Der Hund tat es und ließ seine drei Zungen baumeln.

“Stell dich lebendig.”

Cerby stand wieder auf. Zuerst machte er den Trainer selbst nach und bellte Befehle. Dann wandte er sich an die Gäste und ahmte ihre erstaunten Schreie nach. Wenn sie lachten, lachte er auch. Wenn sie nach Luft schnappten, blickten sich seine Köpfe in stillem Alarm an. Als sich drei Leute um ihren Anteil an den Erfrischungen stritten, diskutierte Cerby mit sich selbst, wobei sein schrilles Jaulen und Kläffen dem der anderen entsprach. Sie standen auf.

“Fahr zur Hölle, du räudiger Köter!”, brüllte einer von ihnen.

Cerby knurrte, lang und tief. Jeder seiner Köpfe wuchs um das Zehnfache seiner Größe auf jedem seiner Hälse, die sich auf die Länge einer Giraffe verlängerten. Mit gefletschten Zähnen starrten sie die drei Zwischenrufer hart an. Keiner wagte es, sich zu bewegen oder zu atmen. Sogar die Zeit stand still.

“Ruhig, Junge”, sagte der verschwitzte Hundedompteur und zog an Cerbys Leine. “Runter.”

Seine Hälse zogen sich zurück. Seine Köpfe schrumpften. Als er wieder normal war, jubelten alle.

“Menschenskind”, murmelte Hal. Sein Gesicht hatte die Farbe von Tapetenkleister.

“Verdammt!” George schluckte das letzte Bier hinunter und holte sich bei einem vorbeigehenden Essensverkäufer ein neues. “Ich weiß nicht, wie sie es gemacht haben, aber es war ein guter Trick.”

Peter schmollte. Er hätte gerne gesehen, wie einer dieser riesigen Köpfe einem anderen den Kopf abbeißt.

Cerby und sein Betreuer verließen die Manege, wobei sich Cerby mit einem Taschentuch über die Stirn wischte.

Rye schob sich näher an Hal heran. Vielleicht waren einige seiner Lügengeschichten wahr.

Der schallende Bariton kündigte den nächsten Teil der Show an. “Fabelhafte Freaks!”

Als erstes: eine Schlangenfrau namens Bendy Wendy. Jedes ihrer großen Gelenke war doppelt vorhanden. Sie krümmte sich zweimal und machte einen Krabbengang durch die Manege, vorwärts und rückwärts. Dann rollte sie sich auf den Bauch, hob ihre Beine hoch, streckte sie und legte ihre Füße auf der gegenüberliegenden Seite ihres Kopfes ab.

Rye stopfte sich die Faust in den Mund. “Oh, Gott.”

Wendy streckte ihre Beine weiter aus, sodass sie wie Arme aussahen, aber ihre tatsächlichen Arme waren ganz nach hinten gebeugt, als wären es Beine. Ihre zu Krallen gekrümmten Hände klammerten sich an den Schmutz. Dann griff sie nach vorne und zog ihre Füße zu sich heran, sodass ihr Gesicht zwischen ihnen hervorlugte. “Hallo”, sagte sie.

Keiner sagte etwas. Keiner konnte das. Hühnerfetzen fielen aus Peters Mund.

Sie machte eine Vierteldrehung, indem sie ihre Füße mit den Händen “spazieren führte”, während sie ihren Körper in die richtige Position drehte, dann drückte sie sich hoch, schlug die Beine über den Kopf und stand auf. Tosender Beifall. Zum Schluss drehte sie ihren Kopf um 180 Grad.

Schreie und Schreie und Schreie – zumindest von Rye.

Hal hielt sie fest und richtete sie auf. “Das war’s. Wir gehen nach Hause.”

“NEIN!” Rye konnte es selbst nicht glauben. “Ich werde mich beruhigen. Ich schwöre es.”

Wendy drehte ihren Kopf herum. “Tut mir leid. Ich will euch nicht erschrecken, sondern aufklären.”

Keine Antwort. George hörte ein Rinnsal von Urin hinter sich. Er rutschte rüber.

“Wollt ihr Mr. President sehen? Er wird euch ein paar gute Lacher bescheren.”

Rufe der Zustimmung. Peter warf seinen Hühnerknochen zur Seite. Hal und Rye setzten sich wieder hin.

Anstelle eines Theodore Roosevelt-Imitators war “Mr. President” eine Karikatur von drei Staatsoberhäuptern. Mit seinem über zwei Meter großen Ofenrohrhut und dem falschen Bart ähnelte er Lincoln, trug aber auch eine gepuderte Perücke wie Washington. In seinen Händen trug er eine lange Schriftrolle mit der Aufschrift “Unabhängigkeitserklärung” und einen großen Federkiel. Als er zur Hauptmanege marschierte, spielte eine unsichtbare Band “Hail to the Chief”.

“Moment mal”, sagte George. “Wo ist sein Gesicht? Sein Bart ist an seinem Mantel befestigt.”

Er hatte recht. Unter dem Ofenrohrhut war schwarzer Stoff, der Bart und sonst nichts.

Mr. President drehte sich um. Ein Zwergengesicht kam dort zum Vorschein, wo sonst sein Hintern ist.

Das Publikum johlte.

Mr. President grinste. “Guten Tag, Bürgerinnen und Bürger dieser großartigen und schrecklichen – ich meine großartigen Republik. Ich bin euer Oberbefehlshaber, euer Staatschef, euer Gründervater. Ich bin hier, um euch zu sagen, wie witzlos – äh, wunderbar ich bin. Ihr werdet mir zuhören, wenn ihr wisst, was gut für euch ist. Wenn nicht, könnt ihr ja noch etwas Zuckerwatte essen”, lachte er.

“Fragt ihr euch, wie ich ins Weiße Haus gekommen bin? Durch die Vordertür.”

Leichteres Glucksen.

“Im Ernst, Leute. Es ist nicht leicht, Präsident zu sein. Es gibt Idioten, die wollen, dass du dies, das und jenes tust, obwohl ihnen keine der Optionen gefällt. Gut, dass ich mein eigener Narr bin. Ich schreibe auch meine eigenen Reden.” Er rezitierte zehn schmutzige Limericks, einen nach dem anderen, und nahm dann ein Megafon in die Hand. “Wollt ihr ein Geheimnis hören?”

“JA!”

Der Zwerg hob sein Instrument. “Roosevelt ist ein Schlitzauge, aber wisst ihr, was ich bin?”

“WAS DENN?”

Das obere Ende von “Mr. President” öffnete sich und gab den Blick auf den großen, behaarten Hintern eines anderen Zwerges frei.

Rye verbarg ihre Augen wieder, als er alle anstarrte. Sie gafften und jaulten dann.

“Eine Schande”, sagte sie zu George, Hal und Peter. “Es sind Kinder hier.”

Stimmt, aber die lieben Kleinen um sie herum versteckten ihre Augen überhaupt nicht.

“Gute Nachrichten”, rief Mr. President. “Wir werden die Wahl vorzeitig abhalten. WÄHLT FÜR MICH. Sagt mir euren Namen. Wählt mich ’06 und holt euch Amerika zurück. Sagt mir eure Namen!”

Das taten mehrere Leute. Der Zwerg am Boden schrieb sie auf seiner langen Schriftrolle auf.

“Fallt nicht darauf rein”, sagte Hal. “Diese Unabhängigkeitserklärung? Fünf Mäuse, dass die echt ist.”

“Schade, dass du nie fünf Dollar haben wirst”, sagte Peter. “Nicht mit dem Lohn eines Gotteshändlers.”

“Komm nicht auf den Gedanken, meinen zukünftigen Beruf zu verunglimpfen – ”

“Schöne Worte. Ich brauche einen vollen Bauch.” Peter rief seinen Namen und dann nach mehr Snacks.

Hal schüttelte den Kopf. Er war schon immer ein hoffnungsloser Fall.

“Gute Arbeit, Pete”, sagte George. “Er wird dem Teddybär ganz schön zu schaffen machen.”

“Glaubst du das?” Peter schlug mit George die Fäuste zusammen, was Hal vor Neid erblassen ließ. “Weißt du was? Zwerge mögen als Zirkusfreaks gelten, aber die beiden waren wirklich Clowns.”

“So wie du.”

Peter schlug Hal fest auf die Schulter. Der größere, dünnere Junge zuckte nicht zurück.

“Du hast aber Recht”, sagte Rye. “Wer ist der Nächste? Vielleicht ein paar siamesische Zwillinge?”

Die Eingänge zum Zirkuszelt klappten zu, obwohl es keinen plötzlichen Windhauch gab.

“Was zum Teufel?”, fragte George.

Die Fackeln, die das Zelt beleuchteten, verlöschten. Alles wurde dunkel und still.

“Seht die unglaubliche Kraft des Blitzes, der vom Himmel gezogen und direkt in die menschliche Gestalt gelenkt wird. Sehet die Verwandlung einer armen erdgebundenen Seele in eine transdimensionale Gottheit. Ich besinge den Körper elektrisch, oder besser gesagt, Electra!”

Als die Stimme des Zirkusdirektors verklang, offenbarten sich zwei blau-weiße Augen.

Eine Nase. Ein Mund. Eine Reihe von Zähnen. Dann leuchtende Glyphen auf einem nackten Körper.

Wie Bendy Wendy wusste auch dieses Mädchen, wie man sich verrenkt, wenn auch nicht in diesem Ausmaß. Während sie sich in der Mitte der Manege drehte, wirbelte und schlängelte, starrte Electra auf die gebannte Menge. Ihr unheimliches Lächeln wich nicht von ihrem Gesicht.

“Das ist nur Farbe”, murmelte Hal in Ronnies Ohr. “Farbe, die irgendwie im Dunkeln leuchtet. Sie steht nicht unter Strom. Sonst wäre sie schon tot. Achte nicht auf sie.”

Ronnie schenkte ihr so viel Aufmerksamkeit, wie ihr Herz begehrte. Oh, wie schön, eine Göttin zu sein!

Als die Calliope-Musik endete, verbeugte sich Electra und löste sich dann in einem vergabelten Blitz auf. Eine Entladung, sozusagen.

Die Großzeltfackeln wurden wieder entzündet. Electra war verschwunden. Alle anderen blieben zurück.

Zehn Sekunden lang saßen sie wie Statuen da, dann erhoben sie sich von der Tribüne.

Sprecher Joe stürmte mit schrillem Megafon vor. “Beruhigen Sie sich, meine Damen und Herren. Ein Trick des Lichts. Täuschung. Nichts weiter. Die Clowns sind die nächsten.”

Das hat unsere vier Protagonisten nicht davon abgehalten, zusammen mit den meisten Zuschauern aus dem Zelt zu rennen. Sie hatten genug gesehen. Besonders Harold Cole.

“Der Zirkus des Teufels. Ich hätte nie gedacht, dass ich den Tag erlebe.” Er beugte sich vor und spuckte auf den Boden.

“Nenn es, wie du willst”, sagte Peter. “Mir hat es gefallen. Besonders Mr. President.”

“Er war witzig”, sagte George, “aber ich gehe erst, wenn ich dieses eine Mädchen in die Finger kriege.”

“Von der Peepshow? Nein, das wirst du nicht. Du wirst nach Hause gehen und dich ausschlafen.”

“Damit ich aufwache und Kisten schleppen kann? Tag für Tag, Jahr für Jahr, bis ich erschöpft bin? Nee. Ich werde das Heu machen, solange die Sonne scheint und sogar nach Einbruch der Dunkelheit. Ich werde mich dieser Truppe anschließen.”

“Du machst Witze.” Als George den Kopf schüttelte, rief Hal: “Du wirst deine Seele verlieren!”

“Du magst eine haben, aber ich habe keine. Ich bestehe aus Muskeln, Blut, Knochen und Dreck. Und Mumm.”

“Rye?”

Die Wäscherin schaute in den Himmel, der Blick starrte in eine Ferne jenseits der Erde.

“Geht es dir gut?”

“Ich möchte dort sein, wo sie ist”, sagte Rye. Ihre Stimme war flach und leer, wie der Himmel.

“Das wirst du nicht. Du wirst im See des endlosen Feuers landen, wenn du dich diesem Gefolge anschließt.”

Rye sah Hal mit leerer Miene an, die Augen waren weiß vernarbt. Sie war erblindet.

“RYE!”

“Ich kann nicht sehen. Ich will alles sehen. Ich kann nicht hören. Ich will alles hören.”

George und Peter sahen und hörten sie nicht. Sie hatten sich bereits aus dem Staub gemacht.

“Verdammt sollen sie sein”, murmelte Hal. “Verflucht seien sie beide. Sie haben es verdient.”

Er ergriff die Hand seiner liebsten Freundin und sprintete in Richtung des Fahrkartenschalters. In Richtung Freiheit und Sicherheit. Auf dem Weg nach Hause. Er würde sie bitten, seine Frau zu werden, blind oder nicht.

“Möchten Sie eine Rückerstattung?”, fragte der Schalterbeamte. Der Zirkusdirektor. Derselbe.

“Die gibt’s bei euch nicht.” spuckte Hal aus. Dann merkte er, dass er sich nicht bewegen konnte.

“Denk an deine Grammatik und deine Manieren. Ich bin R.I. Lacerta, der Chef dieses Zirkus’. Du bist Harold Amos Cole, Sohn eines Baptistenpfarrers und zukünftiger Ehemann von Miss Lewis. Das heißt, wenn ihr beide mit meinen Bedingungen einverstanden seid. Wenn nicht, darfst du gehen, aber deine Freunde werden mit zusätzlichen Lasten an meinen Dienst gebunden sein. Keine Macht für Peter. Keine Tenet für George. Kein Komfort für denjenigen, den du heiraten willst, ob jetzt oder im Jenseits.”

“Das denkst du, du Unhold. Und wer ist Tenet? Die großbrüstige Hure aus der Peepshow?” Lacerta nickte. “Vergiss George. Sein Bett soll eiskalt sein. Und Peter konnte ich noch nie leiden. Lass mich gehen, im Namen von Jesus Christus, der dich erzittern lässt.”

Lacerta zitterte nicht.

“Ich sagte, lass mich gehen, im Namen von Jesus!”

“Dir fehlt es an Glauben. Nicht einmal ein Zehntel des Glaubens deines Vaters. Wenn er hier wäre -”

“Wenn er hier wäre, würde er dich dorthin zurückschicken, woher du gekommen bist.”

“Nein, leider nicht. So funktioniert das nicht. Ich muss der Abmachung zustimmen. Und du auch.”

“Was kann ein Mann im Tausch für seine Seele geben? Du kannst weder ihre noch meine haben.”

“Sag es mir“, sagte Rye. “Sag mir. . deine Bedingungen.”

“Ich brauche eine neue Electra”, sagte Lacerta. “Die Mädchen, die ich auswähle, halten nicht lange durch, aber wenn du willst, kannst du für immer bleiben, wenn du mir treu dienst. Du wirst die Sterne und die Räume zwischen den Sternen besuchen. Du wirst die Ewigkeit erblicken. Du wirst wahrhaftig eine Göttin sein.”

“Warte. Sie kann dich hören, aber sonst niemand? Warum?”, rief Hal.

“So ignorant. So ungehobelt. Ich spreche von Kopf zu Kopf, nicht von Mund zu Ohren.”

“Jaaa”, zischte Rye. “E-lek-tri-fi-ziere mich.” Das Wort lag ihr wie Sirup auf der Zunge.

“Nein.” Hal ballte seine Hände zu Fäusten und grub seine Nägel in seine Handflächen. “Gehen wir.”

“Mit Rye in meiner Gewalt? Du liebst weder sie noch sonst jemanden so sehr, wie du denkst.”

“Gut. Ich werde dich anhören, aber mehr nicht.”

Er hörte ihn an. Er nahm sich Zeit und ihre Hand. Er unterschrieb auf der gepunkteten Linie.

Cole’s Landzirkus war das großartigste Spektakel, das Chicago je gesehen hatte.

Kein anderer hatte einen Elefanten mit Stoßzähnen wie Elfenbeinbäume. Kein anderer Zirkus bot eine Tigerin, die nackte Frauen ganz verschlang und sie wieder ausspuckte. Kein anderer Zirkus rühmte sich mit Akrobaten, die ohne Netz, Drahtseil oder Trapeze auftraten. Kein anderer hatte einen Zirkusfreak, der die körperliche Form, die sie ausmachte, transzendierte und mit Leichtigkeit in ihren elektrisierten Zustand überging und jedes Mal wieder auftauchte.

Nicht alles war Spiel und Spaß unter dem Zirkuszelt.

Tagsüber trat George Halter als der einzige Kraftprotz der Welt auf, der einen Dickhäuter stemmen konnte. Nachts schuftete er als Hilfsarbeiter: Er schleppte Segeltücher, knüpfte Seile, schlug Pfähle in den Boden und musste die Peitsche des Aufsehers ertragen. Seine einzige Erleichterung war seine engagierte Konkubine, das sanfte Mädchen, das ihn umarmte.

Peter Morris war ein Clown, jetzt und für immer. Er hupte mit der Nase, ließ auf Kommando die Hosen fallen, stolperte über seine eigenen Füße und bekam Torten ins Gesicht geschlagen. Oben mit Schlagsahne, unten mit Exkrementen. Niemand hatte viel Mitleid mit ihm.

Rye? Nie wieder nahm sie Wäsche an oder ließ sich von jemandem als häuslich bezeichnen. Sie wurde Mrs. Veronica Cole, aber alle nannten sie Electra, wie es sich gehörte.

Ihre Familie war durch den Nachlass von R.I. Lacerta, der in den Ruhestand gegangen war, gut versorgt.

Und sein Nachfolger? Sein frisch gebackener Lehrling?

Hal hatte jetzt alles, was die Welt zu bieten hatte.

Und das alles für den Preis von Brot und Zirkuszelten.

 

 

Original: Tenet

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