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Feuerwachturm Nr. 1 – Teil 1

Das Pfeifen aus dem Unterholz

Seitdem ich mich erinnern kann, war es mein Lebensziel, Parkranger zu werden. Mein Vater und ich verbrachten jedes freie Wochenende mit Wandern, Angeln und Zelten im Arlo Bennett Nationalpark. Nicht jeder hat das Glück, Zugang zu 560.000 Hektar unberührter Wälder, Bächen und Wanderwegen zu haben, aber da wir nur zwanzig Autominuten entfernt wohnten, lebten wir praktisch von Freitag bis Sonntagabend dort.

Obwohl ich Hunderte von Geschichten über unsere Entdeckungstouren im Park erzählen könnte, halte ich es für das Beste, wenn ich mich auf die Informationen beschränke, die für die Gefahren relevant sind, vor denen ich dich warnen möchte. Als ich etwa zehn Jahre alt war, schlugen mein Vater und ich gerade unser Lager für die Nacht auf. Unser Zelt wurde aufgestellt, die Latrine gegraben und unser Lagerfeuer loderte in voller Wärme vor uns. Nach einem reichhaltigen Abendessen und einer Feldflasche mit Wasser signalisierte der Ruf der Natur, dass es Zeit war, die Toilette zu benutzen.

Ich ging zu dem Loch, das wir abseits des Zeltplatzes gegraben hatten, und erleichterte mich. Während ich meine Jeans zuzog, ertönte ein leises Pfeifen aus dem Wald vor mir. Als ich über meine Schulter blickte, entdeckte ich meinen Vater mit einer Pfeife im Mund auf dem Boden neben unserem Feuer sitzen. Als ich meinen Kopf wieder in die Richtung drehte, aus der das Pfeifen stammte, kniff ich die Augen zusammen und spähte in die Ferne, um zu versuchen, die Quelle des Pfiffs zu lokalisieren. Wahrscheinlich war es ein Vogel, dachte ich mir, aber ich konnte mir nicht sicher sein, ob es sich um eine subtile Melodie handelte.

Das schwindende Licht der Sonne bot mir keine gute Gelegenheit, den Vogel zu sehen, also lauschte ich weiter dem leisen Pfeifen. Nachdem ich beschlossen hatte, dass es keine weiteren Nachforschungen wert war, zog ich es vor, in die Geborgenheit der Gesellschaft meines Vaters und in die ersehnte Lichtquelle unseres Lagerfeuers zurückzukehren. Ich drehte mich um und begann, durch das Unterholz des Waldes zu schlurfen, als ich mir sicher war, über meine Schulter jemanden aus der Ferne rufen zu hören.

“Hier geht’s lang! Komm und sieh es dir an!”

Mein Kampf-, Flucht- oder Erstarrungstrieb entschied sich sofort für die schlechteste aller Möglichkeiten und ließ mich auf der Stelle stehen bleiben. Schnell blickte ich in die Ferne und sah, was ich für die Silhouette einer winkenden Person in der Ferne hielt. Sie rief nicht mehr, aber es schien, als würde sie mit einem Arm über ihrem Kopf weiterwinken, bis sie ihn schließlich sinken ließ, einen Schritt zurücktrat und hinter einer riesigen Eiche verschwand.

Ohne weiter darüber nachzudenken, eilte ich den kurzen Weg zurück zu unserem Campingplatz und erzählte meinem Vater in Panik, was ich gesehen und gehört hatte. Er lächelte und versicherte mir, dass es sich wahrscheinlich nur um einen anderen Camper handelte, aber er würde der Sache nachgehen. Er schulterte den Riemen seines Gewehrs und kramte seine Taschenlampe aus der Tasche, während wir in den Wald marschierten, in die Richtung, in der ich die Gestalt vermutet hatte. Mein Herz hämmerte gegen meine Brust, als wir allmählich vorankamen.

In der Nähe der massiven Eiche, die ich von der Latrine aus gesehen hatte, begann mein Vater, den Boden mit dem Strahl der Taschenlampe nach Anzeichen einer Veränderung abzusuchen. Es gab keine Anzeichen für kürzliche Aktivitäten. Das getrocknete Laub und die abgefallenen Äste schienen völlig ungestört gewesen zu sein. Wir gingen etwa eine Viertelmeile hinter der Eiche weiter und fanden noch immer keine Hinweise auf ein anderes Lager oder irgendwelche menschlichen Eingriffe. Mein Vater strich mir mit der Hand durch mein Haar und versicherte mir, dass mir nur mein Verstand einen Streich gespielt hatte. Ich wollte ihm so gerne glauben, aber etwas in meinem Herzen sagte mir, dass ich jemanden oder, was noch beunruhigender war, etwas gesehen hatte.

Nachdem wir zu unserem Lager zurückgekehrt waren und uns neben der schwindenden Glut unseres Feuers niedergelassen hatten, tat mein Vater etwas, was er noch nie zuvor getan hatte. Er begann, mir eine Geistergeschichte zu erzählen. In diesen Wäldern, so begann er, erzählten sich die Menschen schon seit über einem Jahrhundert Geschichten über Wanderer im Wald. Herrliche Melodien drangen durch die Bäume. Fremde in der Ferne winkten und lockten die Reisenden, mitzukommen und unglaubliche Dinge zu sehen. Wer dumm genug war, ihnen zu folgen, verschwand und ward nie wieder gesehen.

Da ich nicht verstand, warum er mir diese Dinge erzählte, geriet ich in Panik und mir standen die Tränen in den Augenwinkeln. Als mein Vater das sichtbare Unbehagen bemerkte, lächelte er und erzählte mir, dass er als Junge glaubte, das Gleiche erlebt zu haben. Mein Großvater hatte ihm dieselbe Geschichte erzählt, als er so alt war wie ich oder vielleicht noch ein bisschen jünger.

Jedes Mal, wenn sie auf demselben Weg wanderten, den er und ich jetzt beschreiten, stellte er sich vor, die Wanderer in den Wäldern zu hören oder zu sehen. Wenn er meinem Großvater berichtete, was er gehört und gesehen hatte, nahm er es zum Anlass, ihm beizubringen, dass der pfeifende Ton ein bekannter Ruf eines einheimischen Vogels war. Er entdeckte auch Formen in der Ferne und zeigte ihm, wie unbelebte Gegenstände in der Ferne die Illusion eines Mannes oder einer Frau erzeugen konnten, die sie beobachteten.

Allmählich beruhigte ich mich ein Stück weit. Wir befanden uns tief in einem riesigen Nationalwald und die Wahrscheinlichkeit, einem anderen Menschen zu begegnen, war bestenfalls gering. Meine jugendlichen Ängste sammelten natürliche Vorkommnisse um mich herum und ordneten sie zu einem nervtötenden und unwahrscheinlichen Szenario. Ich lockerte meine Haltung deutlich und lächelte meinen Vater dankbar an. Bei all unseren gemeinsamen Ausflügen seither hatte ich nie wieder dieselbe Erfahrung gemacht.

Als ich meine Arbeit als Parkranger am Feuerturm 1 aufnahm, wurden die Vorfälle viel schlimmer, als mein jüngeres Ich es sich je hätte vorstellen können.

Kurz vor dem Ausbruch der Pandemie schloss ich das College mit einem Abschluss in Naturschutz ab. Unnötig zu erwähnen, dass dies keine gute Zeit für Studienanfänger war. Eine lokale Pizzeria in der Nähe des Campus bot mir während meines Studiums feste Arbeitszeiten und einen angemessenen Gehaltsscheck, aber mit den zunehmenden Anweisungen der Seuchenschutzbehörde und den Schließungen schrumpfte meine Arbeitszeit auf ein Viertel dessen, was ich vorher gearbeitet hatte. Hunderte von Kilometern von zu Hause entfernt und nicht gerade stolzer Besitzer eines schwindenden Bankkontos, verbrachte ich jeden Tag Stunden damit, Bewerbungen auszufüllen, Lebensläufe zu verschicken und alle Nationalparks und Wälder anzurufen, die ich online finden konnte.

Die Verzweiflung wuchs von Tag zu Tag, bis ich schließlich beschloss, meine Sachen zu packen und mit eingezogenem Schwanz zurück in meine Heimatstadt zu ziehen. Meine Eltern waren während meines zweiten Studienjahres bei einem Busunglück ums Leben gekommen. Zwar würde ich nicht in ein solides Unterstützungssystem zurückkehren, aber ich war zuversichtlich, dass alte Freunde und Verwandte mir helfen würden, eine Arbeit zu finden und in meinem Leben nach der Schule Fuß zu fassen.

Der Tag des Umzugs rückte näher und ich packte die letzten Habseligkeiten zusammen und stapelte sie wahllos in den Kofferraum eines gemieteten LKWs. Nachdem ich es gerade noch geschafft hatte, meine alte Rostlaube auf dem Abschleppwagen zu befestigen, spürte ich, wie mein Handy in meiner Tasche summte. Ich ließ mich auf die Heckklappe des Lastwagens nieder, holte es heraus und entdeckte eine rote Benachrichtigungsblase in meiner E-Mail-Applikation, auf die ich klickte.

Das Gefühl der Freude, das ich dabei empfand, kann nicht genau beschrieben werden, als ich die beigefügte E-Mail durchlas.

‘Arlo Bennett Nationalpark Einstellungsbehörde

An: [ZENSIERT]@[ZENSIERT].com

Betreff: Deine Bewerbung wurde für den Feuerturm 1 im Arlo Bennett National Forest ausgewählt.

Mr. [ZENSIERT],

Herzlichen Glückwunsch und willkommen in unserem Team hier im Arlo Bennett Nationalpark! Wir freuen uns, Ihnen mitteilen zu können, dass Sie als neuer Parkranger für Wildtierdienste am Feuerwachturm 1 stationiert sein werden. Es wird erwartet, dass Sie am [[DATUM ZENSIERT]] um oder vor 8 Uhr Östliche Standardzeit in der Ranger Station 3 in [[ADRESSE ZENSIERT]] ankommen.

Uniformen, Ausrüstung, Unterkunft und andere notwendige Dinge werden zur Verfügung gestellt, da es sich um eine 24/7-Beschäftigung handelt. Wenn Sie persönliche Gegenstände, die Sie nicht in Ihrer Wohnung aufbewahren möchten, unterbringen wollen, werden wir Ihnen bei Ihrer Ankunft ein entsprechendes Quartier anbieten. Bitte bringen Sie einen gültigen Führerschein, eine Sozialversicherungskarte und eine Kopie dieser E-Mail mit, die Sie bei Ihrer Anreise vorlegen müssen.

Sollten Sie weitere Fragen oder Bedenken haben, wenden Sie sich bitte an Ihre Personalabteilung unter [TELEFONNUMMER ZENSIERT] während der Zeiten zwischen 8 Uhr und 17:30 Uhr Östliche Standardzeit.

Wir danken Ihnen für Ihre Zeit und freuen uns darauf, Sie persönlich begrüßen zu dürfen.

Willkommen in unserem Team,

Dennis Garland

Oberaufseher II – Arlo Bennett Nationalpark’

Nach zehnmaligem Lesen der E-Mail liefen mir die Tränen über die Wangen. Noch vor wenigen Minuten hatte ich mich darauf vorbereitet, einen LKW mit meinen Gebrauchtmöbeln und spärlichen Besitztümern sinnlos in Richtung meiner alten Heimatstadt zu kutschieren, aber jetzt konnte ich es kaum erwarten, mich auf den Weg in meinen neuen Beruf und in eine, wie ich dachte, glänzende Zukunft zu begeben.

Zwei Tage und ein schreckliches Motel am Straßenrand später zog ich den Lastwagen auf einen nahezu leeren Parkplatz vor einem Blockhaus mit einem Schild, auf dem Ranger Station 3 vermerkt war. Zwei gut gealterte Jeeps parkten Seite an Seite vor der Station, beide eindeutig als Ranger-Patrouillenfahrzeuge gekennzeichnet. Ich konnte mir ein Lächeln nicht verkneifen. Da war ich also, genau da, wo ich schon immer sein wollte.

Mit einem Mischgefühl aus Stolz und Angst machte ich mich auf den Weg in die Rangerstation und stellte mich einem Mann mit grauem Haar vor, der im Eingangsbereich am Schreibtisch saß. Er begrüßte mich mit einem schraubstockartigen Händedruck und gab sich als Oberaufseher Garland zu erkennen. Er erklärte mir, dass er zwar normalerweise nicht an diesem Ort stationiert sei, es sich aber zum Ziel gesetzt habe, jeden neu eingestellten Ranger persönlich zu treffen und ihn durch den Einführungsprozess zu lotsen.

In den nächsten Stunden füllten wir einen scheinbar endlosen Stapel Papierkram aus, tranken schlechten Kaffee aus zerbrochenen Bechern und ich hörte Oberaufseher Garland aufmerksam zu, als er mir meine Aufgaben am Feuerwachturm 1 erläuterte. Zu Beginn klang keine der Aufgaben ungewöhnlich.

Ich würde in einem Drei-mal-Drei-Raster mit den Feuertürmen 1 bis 9 arbeiten. In den ersten beiden Wochen des Monats würde ich den Turm von 5 Uhr bis 17 Uhr besetzen. Ein Reservemitarbeiter würde sich in der Station melden, damit du einen Tag frei bekommst, um deinen Schlafplan für die letzte Monatshälfte umzustellen. In den folgenden zwei Wochen würde ich von jeweils 17 Uhr bis 5 Uhr arbeiten. Die Türme im Raster wurden nach Schichten gestaffelt, um die benachbarten dienstfreien Sektoren um sie herum sowie ihren eigenen zu überwachen. Das Hauptaugenmerk lag auf der Überwachung des Entstehens von Waldbränden.

Brandstiftungen und unerlaubte Lagerfeuer waren in diesem Gebiet ein ständiges Problem, sodass eine 24-Stunden-Überwachung notwendig war.

Alle Feuerturm-Ranger erhielten eine Hütte mit zwei Schlafzimmern und einem Bad, die sich am Fuße des Turms befand. Die Hütten waren voll möbliert, und in der ersten Woche wurde eine Grundausstattung an Lebensmitteln und Toilettenartikeln zur Verfügung gestellt. Die routinemäßige Instandhaltung der Hütte und des Turms sollte von dem Ranger, der sie bewohnt, durchgeführt werden.

Mr. Garland teilte mir außerdem mit, dass ich vier Wochen im Dienst sein und eine Woche frei haben würde. Das Reservepersonal würde sich an jedem Turm in der Hütte melden, um den Hauptaufseher abzulösen und ihm etwas Ruhe und Entspannung zu gönnen. Das zweite Schlafzimmer sollte für sie reserviert werden und wir sollten es von persönlichen Gegenständen freihalten. Eine Ausnahme von dieser Regel galt für den Fall, dass ein Camper oder Wanderer bei einer Such- und Rettungsaktion geborgen wurde, bis er von medizinischem Personal in die nächstgelegene Stadt evakuiert werden konnte.

Als er fertig war, lächelte ich von Ohr zu Ohr. Traumjob: Ja! Mietfrei leben: Abgehakt!

Nach einer besorgniserregenden Zeit in meinem Leben schien alles so zu sein, wie ich es wollte. Ich war schon dabei, im Kopf eine Checkliste zu erstellen, welche persönlichen Gegenstände ich in der Hütte aufbewahren und was ich in dem dafür vorgesehenen Schuppen unterbringen sollte, als Mr. Garlands schroffe Stimme mich unerwartet aus meinem Tagtraum riss.

“Eine Sache noch”, sagte er und sein Blick traf den meinen. “Fahr nicht weiter als eine halbe Meile nördlich von Turm 1.”

“Oh, klar”, antwortete ich. “Das ist überhaupt kein Problem, aber gibt es dafür einen bestimmten Grund?”

Mr. Garland starrte mich einen Moment lang schweigend an und ich konnte erkennen, dass er versuchte, eine Antwort zu finden. “Die Wälder sind gefährlich, Kleiner”, antwortete er schließlich. “Rotluchse und Bären. Eine üble Angelegenheit.” Ich nickte höflich, aber es war keine besonders befriedigende Antwort. Mein Vater und ich hatten jahrelang in diesem Wald gezeltet und wussten immer, dass im gesamten Reservat wilde Raubtiere hausten. Sofern die Rotluchse nicht gelernt hatten, auf Bären zu reiten, um Menschen zu jagen, schien es unwahrscheinlich, dass es gefährlicher als andere Gebiete war. Trotzdem schien es ein schlechter Plan zu sein, mit meinem neuen Arbeitgeber zu diskutieren oder ihn in Frage zu stellen.

Er schüttelte mir die Hand und gab mir ein paar Hinweise, während er mich zur Tür begleitete. Ich nahm einen Seesack, den sie für mich vorbereitet hatten und der auf einem Stuhl neben der Tür stand. Während ich zum LKW hinausging, versuchte ich, meine Aufregung und meinen Elan für meinen neuen Job wieder zu entfachen, aber die Warnung, die Oberaufseher Garland ausgesprochen hatte, kreiste immer noch bedrohlich in meinem Kopf. Geh nicht nach Norden. In diesem Moment war ich fest entschlossen, mich an die Anweisung zu halten, aber genug davon.

Meine erste Woche in der Hütte und im Turm war ein Wirbelwind an Informationen. Der Ranger, der gerade meinen neuen Turm bewohnt, Thomas, war ein Reserve-Ranger, der in den freien Wochen der Feuertürme 1 bis 3 einsprang. Als er mir half, meinen Lastwagen zu entladen und mein Auto abzukoppeln, erkundigte ich mich bei ihm nach allen möglichen Ratschlägen, nach denen ich fragen konnte. Er hatte hier knapp zehn Jahre für den Rangerdienst gearbeitet.

Ich war überrascht, als ich erfuhr, dass ihm ursprünglich eine Festanstellung im Feuerturm 1 angeboten worden war, was eine erhebliche Gehaltserhöhung gegenüber dem Reservestatus bedeutete, er aber mit der Begründung abgelehnt hatte, dass er es liebe, zu den verschiedenen Türmen zu reisen und die Landschaft zu wechseln. Er schien ein sehr aufrichtiger und hilfsbereiter Mann zu sein, aber im Hinterkopf konnte ich nicht umhin, mich zu fragen, ob das, was im Norden des Turms zu finden war, ihn dazu brachte, die Stelle abzulehnen.

“Gehst du auch mal wandern oder zelten, wenn du nicht im Dienst bist?”, fragte ich ihn an unserem letzten gemeinsamen Tag, als wir in der Aussichtskanzel des Feuerturms saßen.

“Ja, mindestens einmal im Monat oder so”, antwortete Thomas. “Ich würde sagen, ich habe wahrscheinlich alles im Umkreis von fünf Meilen um die Feuertürme erwandert oder erkundet.”

Das schien eine gute Gelegenheit zu sein, Thomas über das Gebiet nördlich des Turms zu befragen. “Ich kenne das Gebiet im Osten, Süden und Westen ziemlich gut, aber gibt es nördlich des Turms viel zu entdecken?” Ich schaute aufmerksam in seine Richtung, aber er erwiderte meinen Blick nicht.

Ohne Blickkontakt herzustellen, erhob sich Thomas schnell und begann, seine Wandertasche und seine Vorräte zu packen. Er warf sich die gefüllte Tasche über die Schulter und machte sich auf den Weg zur Tür mit der Wendeltreppe. Als er es aus der Tür geschafft hatte, drehte er sich um und sah mich mit entschlossenem Gesicht an. “Nördlich des Turms ist es nicht sicher, Kumpel.” Er wandte sich um und begann, die Treppe hinunter zu seinem Jeep zu gehen. “Luchse und Bären sind in dieser Richtung. Halt dich fern!” Ein paar Sekunden später hörte ich das Aufheulen eines Motors und das Geräusch von Schotter unter den Reifen, als sein Jeep die Straße hinunterfuhr.

Ich war überrascht, dass er so plötzlich aufbrach und sich nicht offiziell verabschiedete. Es war ja nicht so, dass ich ihn nicht in drei Wochen wiedersehen würde, wenn er zurückkam, um mir meine freien Tage zu geben, aber für einen so freundlichen Kerl schien es ein unhöflicher Abgang zu sein. Ich hatte mich auf ein wenig Klarheit von Thomas gefreut, aber jetzt blieb mir nur noch ein bleiernes Gewicht im Magen und ein leichtes Gefühl des Grauens. Die Antwort erfolgte so schnell, dass es schien, als hätte er sie geübt. In Kombination mit der Flucht vor der Tür war ich mir sicher, dass sich irgendwo in diesen Wäldern etwas Schlimmeres als wilde Tiere befinden musste.

Am Abend, nachdem ich meine Schicht beendet hatte, funkte ich die beiden Türme in meinem Raster an, die die Nachtwache übernehmen würden, um mich zu vergewissern, dass sie ihre Schicht sicher hinter sich hatten. Nachdem ich von beiden eine positive Nachricht erhalten hatte, begann ich, alle Geräte außer dem Funkgerät abzuschalten und meine Sachen zusammenzusuchen. Es war noch ein wenig Tageslicht übrig, also nutzte ich die Gelegenheit, um ein paar Kleinigkeiten aus dem Lagerschuppen zu holen und in die Hütte zu bringen. Mein persönliches Quartier war größtenteils aufgeräumt, aber es gab immer noch ein leeres Bücherregal in der Ecke, das nur darauf wartete, von meinen ramponierten Taschenbüchern eingenommen zu werden.

Ich schmiss die alte Pappschachtel neben dem Bücherregal auf den Boden und ging in die Hocke, bis ich mit dem Hintern auf dem Hartholzboden aufkam. Im Schneidersitz öffnete ich den Karton und begann, die wahllos aufbewahrten Romane herauszuholen und sie auf dem Spanplattenregal anzuordnen. Die unteren Regale waren bereits voll und ich war gerade dabei, das oberste Regal mit den letzten Bestsellern der New York Times zu bestücken, als ich bemerkte, dass etwas hinter der Kante des Bücherregals saß. Ich griff mit der Hand in die Ecke und zog ein abgenutztes Lederbuch heraus.

Weder auf der Vorder- noch auf der Rückseite gab es Hinweise darauf, um was es sich handelte oder wem es vielleicht gehörte. Als ich es aufschlug, konnte ich auf einer Seite, die mit einem Lederstreifen als Lesezeichen markiert war, die gewundenen Serifen einer kursiven Handschrift erkennen. Es war sozusagen kein Buch, sondern ein Tagebuch. Es muss dem Ranger gehört haben, der vor mir an der Station gearbeitet hat. Ich überlegte kurz, ob ich es lesen sollte, entschied mich dann aber dagegen. Ich warf es oben auf das Bücherregal und notierte mir, dass ich es Mr. Garland geben würde, wenn ich ihn das nächste Mal traf, damit er es dem rechtmäßigen Besitzer zurückgeben konnte.

Nachdem ich meine Bücher verstaut hatte, nahm ich den Karton mit nach draußen und spazierte den Kiesweg zum Lagergebäude hinunter. Dort gab es einen Stahlkorb, in den man den Müll werfen konnte, um größere Wildtiere davon abzuhalten, den Müll zu durchwühlen. Ich griff an meine Hüfte, um meinen klimpernden Schlüsselbund zu holen, mit dem ich das Entsorgungstor aufschloss. Ich stellte die Kiste ab, schob den Schlüssel in das Schloss und öffnete das Tor, um sie hineinzuwerfen, aber gerade als ich die Kiste herausholen wollte, vernahm ich etwas in der Ferne.

Inzwischen war das Tageslicht nur noch eine ferne Erinnerung und meine Augen mussten sich noch an die Dunkelheit gewöhnen. Das jahrelange Leben in der Stadt hatte mich vergessen lassen, wie dunkel der Wald sein konnte. Zwar hatte ich immer noch gelegentlich Wanderungen oder Campingausflüge mit Klassenkameraden unternommen, aber meistens waren das kostenpflichtige Campingplätze mit Bad/Dusche-Kombinationen und mit Glühbirnen beleuchteten Wegen. Es war mir nicht in den Sinn gekommen, das Licht einzuschalten, das bis zum Lagerschuppen reichte. Meine Sicht war nur durch die Glühbirne auf der Veranda der Hütte gewährleistet, die von der Dunkelheit verschluckt wurde.

In diesem Moment hörte ich das Pfeifen. Es war leise und undeutlich, aber dennoch deutlich zu erkennen. Das Knirschen von Blättern und das Knacken von Zweigen in der Ferne begleitete die unbestimmbaren Töne. Ich war unfähig, mich zu bewegen, als ich versuchte, die Richtung zu bestimmen, in der der Ton zu hören war, aber meine Bemühungen waren unergiebig. Das Geräusch schien von einem Punkt weit in der Ferne zu kommen, doch ich konnte es auch überall um mich herum verfolgen, als hätte der Besitzer der Töne ein Surround-Sound-System in den Bäumen aufgestellt.

Bevor Thomas losgefahren war, hatten wir die Protokolle der Campinggenehmigungen für unser Raster überprüft und im Umkreis von 16 Kilometer um meinen Posten herum waren keine angefordert worden. Alle beliebten Wanderwege waren ebenso weit entfernt, so dass es wenig bis gar keinen Grund gab, um diese Zeit in dieser Gegend unterwegs zu sein. Die einzigen Wanderwege in der Nähe waren weniger begangen und für erfahrenere Reisende gedacht. Jeder Wanderer, der die Fähigkeit besaß, diese Wege zu begehen, verfügte auch über den gesunden Menschenverstand, ein Lager für die Nacht aufzuschlagen.

Als ich lauschend und blinzelnd in der Dunkelheit stand, konnte ich nicht anders, als mich wie der zehnjährige Junge von vor so vielen Jahren zu fühlen, nur dass ich diesmal nicht meinen Vater zum Trösten an meiner Seite hatte. An jenem Abend am Feuer konnte er mir all das so erklären, dass ich glaubte, meine Fantasie sei mit mir durchgegangen. Als ich hier alleine stand, fühlte ich nichts von dieser Gewissheit.

Das Pfeifen wurde immer lauter und deutlicher. Wo es vorher ein einzelnes, weit entferntes Geräusch war, konnte ich erkennen, dass sich die Quelle jetzt in meine Richtung bewegte. Es war eine eindringliche und doch wunderschöne Melodie, die ich jetzt noch deutlicher wahrnehmen konnte. Außerdem hörte ich ein deutlicheres Rascheln von Blättern und knackenden Zweigen. Es war fast hypnotisierend. Meine Augen begannen sich zu schließen und die Entspannung machte sich in meinen Knochen breit, wo kurz zuvor noch eisige Angst herrschte. Es schien mir eine gute Idee zu sein, einfach auf die Quelle der schönen Melodie zuzugehen.

“Hier geht’s lang!” hörte ich eine sanfte Stimme sagen. “Komm und sieh es dir an!”

Das Gefühl der Entspannung verließ mich fast so schnell, wie es begonnen hatte. Während mich das melodische Pfeifen in einen Rausch versetzt hatte, wurde ich durch den plötzlichen Ruf aus der Dunkelheit wieder ernüchtert. Ich taumelte rückwärts zur Hütte und begann, in den Schutz der brennenden Glühbirne zu flüchten. Der Klang meiner schweren Schritte beim Laufen sorgte dafür, dass ich kein Pfeifen und keine Schritte hören konnte. Die ganze Zeit über konnte ich mir jedoch vorstellen, dass jemand… oder etwas nur wenige Schritte hinter mir war, eine ausgestreckte Hand oder Klaue auf meinem Rücken, die mir signalisierte, dass ich kommen und sehen sollte, was in der Dunkelheit des Waldes lauerte.

Als ich die Haustür erreichte, drängte ich mich hinein, warf sie zu, schloss den Riegel und ließ mich auf den Boden fallen. Den Rücken an die Tür gelehnt, saß ich einfach nur da, schnaufte und versuchte, auf irgendwelche Anzeichen von Geschäftigkeit zu lauschen. Es war kein Pfeifen zu hören. Keine Schritte auf dem Gehweg oder der Veranda. Kein Klopfen. Es war nur das Geräusch meines röchelnden Atems und das Donnern meines Herzens gegen meinen Brustkorb.

Nach ein paar Minuten konnte ich mich endlich so weit sammeln, dass ich mir einen Plan zurechtlegen konnte. Falls da draußen tatsächlich jemand war, befand er sich vielleicht in Gefahr. Wenn nicht, hatte er mitten in der Nacht nichts auf dem Gelände der Ranger zu suchen. Ich begab mich zum Kontrollraum der Hütte und schaltete die Flutlichter ein, die um die Hütte, den Feuerturm und das Lagergebäude herum angebracht waren. Durch die Jalousien der Hütte konnte ich die durchdringenden Strahlen des künstlichen Lichts beobachten. Bevor ich den Kontrollraum verließ, schnappte ich mir einen Scheinwerfer und nahm ein Jagdgewehr aus dem Regal.

Unbehaglich und langsam löste ich den Riegel an der Eingangstür und trat nach draußen. Der Wald war jetzt eine beängstigende Kombination aus künstlichem Licht und obszön langen Schatten, die von den Scheinwerfern an den Bäumen herrührten. Auf dem Kiesweg machte ich mich auf den Weg zurück zum Lagergebäude hinter der Hütte. Das Pfeifen hatte kurz hinter dem Lagerschuppen begonnen. Am Schuppen angekommen, schaltete ich den tragbaren Scheinwerfer ein und begann, die Baumgrenze nach irgendjemandem oder irgendetwas abzusuchen, das sich dort herumgetrieben haben könnte.

Nichts. Nicht ein einziges verdammtes Etwas. Trotz der knisternden Blätter und der brechenden Äste, die ich zu hören glaubte, gab es keine Hinweise darauf, dass sich in letzter Zeit etwas in der Gegend bewegt hatte. Zumindest nichts Größeres als ein Eichhörnchen.

Ich suchte weiter mit dem Bodenlicht, als ich das Pingen eines eingehenden Anrufs im Funkgerät der Feuerwache hörte. Das Geräusch ließ mich zusammenzucken und ich war sofort erleichtert, als ich merkte, dass es sich um ein eingehendes Funksignal handelte und niemand hier war, um zu sehen, wie mein erwachsenes Ich vor Angst in die Luft sprang. Ich war bereits außer Atem, weil ich aus dem Lagerhaus gerannt war und mich kurzzeitig unter Kontrolle hatte, deshalb ging der Aufstieg zur Spitze des Turms schmerzhaft langsam. Schließlich erreichte ich den Ausguck und schaltete das Licht ein.

“Turm 1. Hier ist Turm 5. Hörst du mich?”

Ich drückte auf den Knopf des Funkmikrofons. “Ich höre dich, Turm 5. Schalte auf Turm 1.”

“Turm 1, Statusabfrage”, sagte die Stimme. “Ich kann deine Fluten hier in Turm 5 sehen. Alles in Ordnung?”

Ich fühlte mich sofort peinlich berührt und wollte das meinem Kollegen, den ich noch gar nicht kannte, eigentlich nicht erklären. “Es ist alles in Ordnung”, antwortete ich. “Ich habe nur… Thomas hat mir die Bedienung des Flutungssystems erklärt, aber ich wollte es selbst ausprobieren. Ich werde sie abschalten. Alles ist 10-4.”

Tower 5 funkte zurück, dass sie verstanden hätten und wünschte mir Glück. Ich bedankte mich bei dem Ranger und ging zurück in die Hütte zum Kontrollraum, um das Flutungssystem auszuschalten. Ich griff nach den Reglern und zögerte, ehe ich das System deaktivierte. So verängstigt und müde ich auch war, wusste ich, dass ich noch einen letzten Blick nach draußen werfen musste, bevor ich die Flutlichter ausstellte. Ich zog an der Schnur der Jalousien und öffnete sie, um nach draußen zu spähen. In der Ferne, am Rande der Flutlichtanlage, meinte ich etwas von der Größe eines Menschen zu sehen, das in die Dunkelheit der Waldgrenze hineinlief.

Mein Herz begann wieder zu hämmern. Ich zog mein Handy aus der Tasche und versuchte, ein Foto zu machen, bevor es verschwand, doch es war schon fort, bevor ich es schaffte, die App zu öffnen. Bevor ich mein Handy wieder in die Tasche steckte, kam mir ein seltsamer Gedanke. Ich stöberte durch meine Apps und fand schließlich die, nach der ich gesucht hatte. Ein digitaler Kompass erschien auf meinem Bildschirm und die Nadel hüpfte hin und her, während meine Hand zitterte. Als ich meine Nerven beruhigen konnte, kam die Nadel endlich zur Ruhe. Sie wies nach Norden.

Zu sagen, dass ich in den nächsten Tagen sehr angespannt war, wäre eine Untertreibung gewesen. Der Rest der Woche war meine letzte Woche in der Tagesschicht, bevor ich in die zweiwöchige Abendschicht wechselte. Seit Thomas’ Abreise in der Nacht hatte ich zwar nichts Beunruhigendes mehr gesehen, aber ich hatte auch besonders darauf geachtet, die Gelegenheit zu vermeiden. Keine nächtlichen Fahrten mehr zum Lagerschuppen. Ich bringe abends nicht mehr den Müll raus. Wenn ich irgendwelche Aufgaben im Freien erledigen musste, tat ich das bei Sonnenuntergang. Eigentlich hatte ich mir eingeredet, dass alles nur in der Vorstellung stattfand, aber der Gedanke, dass ich vielleicht genau das gesehen und gehört hatte, was ich glaubte, schwirrte immer noch in meinem Hinterkopf herum.

Jeden Tag schaltete ich sofort nach meiner Schicht alle Ausrüstungsgegenstände außer dem Funkgerät aus und ging direkt in die Hütte. Meine Abende bestanden aus einem festen Zeitplan mit TV-Sendungen, Abendessen, einer Dusche und Lesen im Bett. Der kleine Vorrat an Taschenbüchern, den ich mitgebracht hatte, sorgte nicht für so viel Unterhaltung, wie ich gehofft hatte. Die meisten hatte ich schon dutzende Male gelesen und ich blätterte die wenigen, die noch nicht ihren Reiz verloren hatten, schnell durch. Das Taschenbuch, in das ich mich gerade vertiefen wollte, hatte den meisten Glanz verloren, also legte ich es auf dem Nachttisch beiseite und schaute mir das Bücherregal an, um zu sehen, ob mir etwas ins Auge fiel. Da erblickte ich das Tagebuch.

Ich schlurfte aus dem Bett und zum Bücherregal, nahm das Tagebuch mit und kehrte zum Bett zurück. Zuerst hatte ich mir selbst gesagt, dass es unmoralisch sei, das private Tagebuch von jemandem zu lesen, aber das seltsame Gefühl, das mir dieser Ort vermittelte, und das Ausbleiben anderer Beschäftigungen machten es mir leichter, als es sein müsste, nur ein paar Seiten zu lesen. Ich legte mich wieder unter die Decke, schlug die erste Seite auf und fuhr mit der Hand über die Einkerbungen der kursiven Schrift.

Obwohl ich mir vorgenommen hatte, nur ein paar Seiten zu lesen, wurde daraus etwa ein Viertel des Journals. Am Anfang lernte ich den Verfasser, Gary Vincent, und seine Ankunft in dieser Hütte kennen. Eintrag eins war etwa zwei Jahre vor meiner Ankunft datiert und erzählte die ereignislose Geschichte seines frühen Lebens, seiner Ausbildung und der Annahme des Rangerpostens am Feuerwachturm 1 im Arlo Bennett Nationalpark. Unsere Geschichten ähnelten sich in vielerlei Hinsicht, aber Gary schien die Phase des Selbsthasses und der Verzweiflung vor seiner Anstellung hier übersprungen zu haben.

Obwohl es nicht die energiegeladenste oder unterhaltsamste Lektüre war, die ich je gelesen hatte, machte es doch Spaß, die persönlichen Gedanken und Gefühle meines vermeintlichen Vorgängers zu erfahren. Thomas hatte ihn ebenfalls ausgebildet und die beiden schienen eine gute Freundschaft entwickelt zu haben, wenn man Garys Worten Glauben schenken darf. Die beiden zelteten und wanderten zusammen in der Gegend und genossen ihre gemeinsame Zeit in der Hütte, als Thomas vorbeikam, um Gary für seine Ruhetage abzulösen.

Als ich etwa ein Drittel des Tagebuchs beendet hatte, begann ich, immer wieder einzunicken, bis mich ein Eintrag wieder wachrüttelte und nahezu aufschrecken ließ.

‘ (DATUM ZENSIERT)

Irgendetwas Merkwürdiges scheint hier vor sich zu gehen. Ich mag alles daran, hier im Wald zu leben und zu arbeiten, aber ab und zu habe ich das Gefühl, dass mich etwas vom Wald aus beobachtet. Ich kann nicht genau sagen, was dieses Gefühl hervorruft, aber es ist dasselbe Gefühl, das man hat, wenn jemand in einem Raum hinter einem steht, aber nichts sagt. Es ist einfach ein Gefühl der Spannung.

Gestern Abend war ich dabei, die Küchenabfälle in den guten alten Müllcontainer zu bringen, als ich jemanden im Wald pfeifen hörte. Zu Beginn und am Ende meiner Schicht überprüfe ich immer die Campinggenehmigungen, damit ich in Notfällen Hilfe holen kann. Die Sache ist die, dass es so weit draußen keine Genehmigungen gab, wie wir sie heute aufgeschrieben hatten. Als ich versuchte, der pfeifenden Person etwas zuzurufen, verstummte sie, wann immer ich das tat. Ein paar Minuten später ertönte die kleine Melodie dann wieder. Ich versuchte erneut zu rufen, aber es war genau das Gleiche. Für eine Minute kein Pfeifen mehr. Ein oder zweimal dachte ich, dass mir jemand sagte, ich solle kommen und mir etwas ansehen, aber ich war mir nicht sicher.

Ich begab mich in den Kontrollraum und schnappte mir eine Taschenlampe, um die Gegend abzusuchen, aber nach einer halben Stunde oder so, in der ich im Wald herumirrte, brach ich die Suche ab. Ich habe niemanden gesehen und auch kein Pfeifen mehr gehört. Ich bin noch nicht so lange hier draußen, aber vielleicht macht mich der Mangel an täglichem Kontakt mit Menschen einfach verrückt. Ich weiß es nicht, aber ich mache mir keine großen Sorgen darüber. Wenn Pfeifen das Schlimmste ist, was ich höre, bin ich in einer ziemlich guten Verfassung.’

Ich habe die Passage immer wieder gelesen. Ähnliches war auch Gary passiert. Der einzige auffällige Unterschied zwischen den beiden Ereignissen war meine totale Panik im Vergleich zu Garys kühler und gelassener Herangehensweise bei der Erkundung des Gebiets. Ich weiß, dass er als Kind nicht dasselbe erlebt hatte wie ich, aber es war fast unmöglich zu glauben, dass ihm das nicht irgendwie seltsam vorgekommen wäre. Ein weiterer Unterschied dämmerte mir. Gary hatte niemanden in der Baumreihe gesehen. Auch wenn ich nicht ganz sicher war, ob ich eine Person gesehen hatte, war ich mir doch gewiss, dass ich zumindest irgendetwas gesehen hatte.

Ich war zu sehr mit den Gemeinsamkeiten des Tagebuchs beschäftigt und wusste, dass ich den Rest der Nacht wach sein würde, bis ich es beendet hatte. Ich stieg wieder aus dem Bett und ging in die Küche, um mir eine Kanne Kaffee zu machen. Nachdem die alte Maschine den letzten Tropfen in die Kanne gefüllt hatte, schüttete ich mir eine Tasse voll und setzte mich an den Küchentisch, um weiterzulesen. Die Seiten, die unmittelbar auf das Pfeifen folgten, enthielten die gleichen Tagebucheinträge, die man auch erwarten würde, bis etwa drei Monate später.

‘(DATUM ZENSIERT)

Dieser Ort fängt an, mir den Kopf zu verdrehen. Ich war gestern Abend draußen, um meinen üblichen Müllcontainer-Lauf zu machen, als ich wieder dieses verdammte Pfeifen hörte. Ehrlich gesagt hatte ich schon vergessen, wann es das letzte Mal passiert ist, bis gestern Abend um zehn oder so. Ich warf den Müll in den Korb, als das Pfeifen begann. Diesmal hatte ich die Taschenlampe schon in meiner Tasche. Ich habe sie seit ein paar Wochen vorsichtshalber dabei.

Diesmal war das Pfeifen lauter zu hören und irgendetwas daran machte mich einfach glücklich. Ich hatte das Gefühl, ich könnte einfach in diese Richtung gehen und dem Pfeifen etwas genauer lauschen, wenn ich denjenigen finden könnte, der dieses wunderschöne Geräusch erzeugt. Irgendwie machte es mich aber auch traurig. Ich weiß nicht, warum. Also schaltete ich die Taschenlampe ein und ging in Richtung Norden in den Wald, um zu sehen, wer es war.

Ich rief und fragte, ob jemand da sei und das Pfeifen ertönte erneut. Diesmal rief jemand zurück: “Es ist hier entlang. Komm und sieh es dir an!”

Auf meine Frage, wer das sei, antwortete niemand. Als ich mich auf den Klang der Stimme zubewegte, hörte ich Schritte und ein Pfeifen, das sich von mir entfernte, also rief ich erneut, dass sie warten sollten, damit ich mit ihnen reden konnte. Sie wiederholten nur das Gleiche. “Es ist hier entlang. Komm und sieh es dir an!”

Inzwischen war mir klar, dass es etwas zu untersuchen geben musste, also ging ich weiter hinter ihnen her. Vielleicht war jemand verletzt. Die Melodie des Pfeifens erleichterte mir das Laufen jedoch ein wenig. Ich fühlte mich irgendwie glücklich, als ob etwas Gutes passieren würde.

Der Wald wurde langsam dichter, aber ich kam nicht näher an sie heran. Sie schienen immer den gleichen Abstand vor mir zu haben, den sie schon die ganze Zeit über hatten. Ab und zu erhaschte ich einen Blick auf jemanden in meinem Taschenlampenstrahl, dann rief ich, aber immer noch das Übliche. “Hier geht’s lang. Komm und sieh es dir an!”

Irgendwann erreichte ich eine Gruppe von Eichen, die so dicht beieinander standen, dass sie wie ein einziger monströser Baum aussahen. Als ich dort ankam, verstummte das Pfeifen für eine Weile, und plötzlich fühlte ich mich traurig und allein. Mir standen die Tränen in den Augen und ich war mir nicht sicher, warum. Dann kehrte das Pfeifen zurück, als ob es spürte, dass ich es wieder benötigte, um glücklich zu sein. Es klang, als wäre es oben in den Wipfeln der Bäume. Ich versuchte ein paar Mal nach ihnen zu rufen, aber zunächst antwortete niemand.

Nach ein paar Minuten, in denen ich versuchte, ihre Aufmerksamkeit zu erlangen, hörte ich endlich jemanden antworten. “Es ist hier oben! Komm und sieh es dir an!”

“Wo oben?”, fragte ich die Stimme.

“In den Bäumen! Nimm einfach die Treppe”, rief die Stimme zurück.

Ich leuchtete mit der Taschenlampe um den Fuß der Bäume herum und konnte in der Mitte etwas entdecken, das wie eine Stufe aussah. Nachdem ich näher herangetreten war und mich zwischen zwei der Eichen gelehnt hatte, konnte ich eine verdammte Wendeltreppe erkennen, die in der Mitte der Bäume und im Laubwerk hinaufführte. Für einen Moment fühlte es sich an, als wäre es das Richtige zu tun. Mich einfach am Geländer festhalten und nach oben klettern.

Mein Fuß setzte gerade auf der untersten Stufe auf, als mich ein plötzliches Piepen und Vibrieren wieder zur Besinnung brachte. Meine Smartwatch piepte laut und als ich auf sie hinunterblickte, betrug meine Herzfrequenz fast einhundertfünfzig Schläge pro Minute. Dann sah ich auch die Zeit. Es war erst 10 Uhr, als ich mich auf den Weg machte, um den Müll rauszubringen, aber jetzt war es schon fast 11:30 Uhr. Es kam mir vor, als wäre ich nur fünfzehn Minuten im Wald gewesen, aber es waren bereits anderthalb Stunden vergangen.

Voller Panik machte ich mich auf den Weg zurück in Richtung der Hütte. Auf dem Rückweg stieß ich auf die Überreste eines alten Wanderweges, der mich nur einen Steinwurf von der Hütte entfernt führte. Für den Rückweg habe ich fast zwei Stunden gebraucht. Mein Körper schmerzt und ich fühle mich, als hätte ich eine Grippe. Keine Ahnung, was das da draußen war, aber ich werde das zu Beginn meiner Schicht melden müssen.

Mein Herz raste, als ich das Tagebuch weiterlas. Auf den nächsten Seiten erzählte Gary, wie er am nächsten Tag dem Oberaufseher Garland die Treppe gemeldet hatte und dass ein Team von Rangern sich mit ihm an der Hütte getroffen hatte. Sie fuhren zu der Stelle zurück, an der Gary die Treppe gesehen hatte, aber sie fanden nichts Ungewöhnliches vor. Gary bat sie, nachts wiederzukommen, denn dann wäre sie vielleicht sichtbar für sie. Die anderen Ranger stimmten zu, um Garys Bedenken zu zerstreuen, aber als sie später am Abend dort ankamen, war in dem Wäldchen immer noch keine Treppe zu sehen.

Die Einträge im Tagebuch, die Gary aufgeschrieben hatte, wirkten fast zusammenhanglos. Er war ganz darauf fixiert, warum die Treppe verschwunden war und warum sie sie nicht finden konnten. Er gab zu, dass er mehrmals zurückgereist war, aber sie nie wieder erblickte. Auch das Ausbleiben des Pfeifens unsichtbarer Wesen schien ihn eher zu beunruhigen als zu besänftigen. Er schrieb unaufhörlich, dass er die schöne Melodie vermisste und dass es ihn ärgerte, dass er sich nicht an alle Noten erinnern konnte.

Dann gab es für lange Zeit keine Einträge mehr. Nachdem Gary seinen letzten Bericht verfasst hatte, wirkte er wie ein Mann, der den Bezug zur Realität verloren hatte.

‘Die Musik kehrte nicht zu mir zurück. Ohne sie war ich so traurig gewesen. Die sanfte Melodie ging mir nicht mehr aus dem Kopf, obwohl ich mich nicht mehr genau daran erinnern konnte, wie sie klang. Also reiste ich wieder zurück. Den vergessenen Pfad entlang. Ich reiste nach Norden. Ich reiste zu diesem ungewöhnlichen Wäldchen. Und da war sie! Die Treppe war da! Gott sei Dank! Sie war da! Niemand pfiff und keine Stimme lud mich ein, hinaufzugehen, aber ich wusste, dass ich gehen musste. Ich gehörte dorthin! Zu ihnen. Zu IHM! Er wartete auf mich.

Das Geländer fühlte sich so gut unter meiner Hand an, als ich mich nach oben bewegte. Durch das Blattwerk. Durch das Grün. In mein neues Zuhause. Dort sind alle im Einklang. Die vielen sind eins. Ich kam hierher zurück, um mich von… jemandem zu verabschieden. War jemand hier, den ich kannte? Ich werde mich nur von dir verabschieden, Tagebuch. Ich gehe zurück. Ich weiß, dass ich bleiben werde. Ich will im Einklang sein.

Vielleicht kann ich anderen helfen, ihren Weg dorthin zu finden. Ich hoffe, er wird mich helfen lassen. So viele Seelen können eins sein, wenn sie sich gehen lassen!

Jedem, der diese Zeilen liest, sei gesagt, dass ich die Wahrheit spreche. Es ist dieser Weg! Komm und sieh!’

Das war’s. Nach diesem letzten Eintrag folgten nur noch leere Seiten. Ich zitterte, als ich den Ledereinband schloss und in meine leere Kaffeetasse starrte. Die Sonne schlich schon über die Wipfel der Bäume und ich wusste, wenn ich mich nicht bald auf den Weg machte, würde ich zu spät zum Beginn meiner Schicht kommen. Ich setzte eine neue Kanne Kaffee auf und begann, mich wie benommen auf meine Schicht vorzubereiten. Das Tagebuch blieb in meiner Hand, als wäre es ein Talisman, der mich vor Garys Schicksal schützen könnte. Langfristig wusste ich nicht genau, was ich tun sollte, aber für den Moment wusste ich, dass ich auf meinen Posten gehen musste.

 

 

Original: GTripp14

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