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Von Knochen zu Knochen

Die Ossis-Wälder

Alles begann mit den vermissten Wanderern, dann waren es die vermissten Jäger, die zweite Gruppe von Wanderern und jetzt ist es eine Joggerin. Nachdem sie keinen der anderen Wanderer finden konnten, glaubte Ted nicht, dass sie auch diese Frau finden würden. Wer joggt auf Bergpfaden? Überflieger, genau die.

Ted war müde und sein Körper schmerzte; dies war der dritte Tag der Suche nach der vermissten Joggerin, und er war am Ende. Warum habe ich diesen Job überhaupt noch? Eines Tages werde ich diesen Aushilfsjob kündigen und herausfinden, was ich wirklich tun soll. Die Arbeit hat seinem Körper zugesetzt, er war nicht mehr in seinen Zwanzigern. Nächste Woche würde er schon 38 Jahre alt sein. Derselbe Job, keine Frau, keine Kinder.

Vielleicht war es für Ted an der Zeit, über einen Hund nachzudenken, als Gesellschaft…

Inzwischen war Ted Teil eines Rettungsteams, und es war Zeit zu retten. Der Nachteil war, dass der Ossis-Wald dafür berüchtigt war, Camper, Jäger und Wanderer in Scharen zu verschlingen, sowohl unerfahrene als auch erfahrene. Zu viele Ehefrauen und zwei Ehemänner meldeten allein im letzten Monat, dass ihre Partner in den Wäldern verschwunden waren. Es war ein verlockender Ort, dicht bewachsen mit Gestrüpp, aber auch mit offenen Flächen; es war ein Wald, der viele verschiedene Pflanzen beheimatete und perfekt für Jäger und Wanderer zum Erkunden war.

Erst in diesem Jahr wurde endlich ein Warnschild aufgestellt. Es verkündete, dass in diesem Wald zu viele Menschen verschwunden sind, aber keine Leichen gefunden wurden. Die Leute schoben das auf die reiche Artenvielfalt des Waldes, aber da war immer noch dieser Unterton des Unbekannten, der an deinem Herzen zerrte, sobald man an dem Schild vorbeiging, völlig gewarnt.

Die Sichtungen des Ossis Woods Biestes waren für Ted der eigentliche “Tropfen, der das Fass zum Überlaufen brachte”. Im Wald passieren viele Dinge, vor allem, wenn man müde, hungrig und verängstigt ist. Was wie ein riesiges Monstrum aussah, war in Wirklichkeit eher ein Baum und das Resultat von Dehydrierung. Ted wusste nicht so recht, was er davon halten sollte, außer dass es sich um eine neue Baum- oder Strauchart handelte, aber die handähnlichen Spuren konnte er sich nicht erklären; denn nichts hinterließ in all seinen Spuren menschenähnliche Handabdrücke.

Die alte Überlieferung über diese Wälder besagt, dass die Knochenfeen dich mit ihrem Geflüster locken und dich für sich behalten können. Niemand konnte beschreiben, wie diese Knochenfeen aussahen oder was sie genau mit dir machten, sie dienten nur als Ausrede für diejenigen, die nie zurückkehrten. Ted hat nie irgendwelche Knochenfeen gefunden, obwohl er nie das ganze Ausmaß des Ossis-Waldes erkundet hat; es gab einige Gebiete, die einfach zu abgelegen und zu dicht waren, um sie zu durchwandern, geschweige denn, es zum Vergnügen zu tun. Einmal kam ein Wanderer blind und stumm zurück, unfähig oder unwillig mitzuteilen, was ihm und seiner Gruppe zugestoßen war; Ted hat nie erfahren, was aus dem Mann nach seiner Rettung geworden ist.

“Es ist acht Uhr morgens und ich will schon nicht mehr hier sein”, sagte Cid, ein anderes Crewmitglied. Sie fuhren einen gewundenen Pfad hinauf, der tief in das Herz eines Waldes abseits des Rasters führte. Jede Kurve des Vans war holprig – das ließ den Kaffee in Teds Magen zu einer schlechten Idee werden. Warum hatte er heute vor der Fahrt zur Arbeit eine so große Tasse getrunken?

Sie kamen an einer Lichtung an und der Motor blieb stehen. Ein zweiter Van voller Suchmannschaften war im Schlepptau, bereit zur Bergung. Sie waren mit Vorräten beladen, die für drei Tage reichen würden, falls sie sich verirren sollten, und jedes Gruppenmitglied kannte sich in den Wäldern aus.

Das Gebiet war sehr dicht und Ted war erstaunt, dass die Autos überhaupt so weit gekommen waren. Sicher, sie waren für jedes Gelände geeignet, aber das dichte Gestrüpp auf beiden Seiten der ungepflegten Straße drängte sich in den Fahrbereich. Es fühlte sich an, als wären sie auf dem gesamten Weg direkt durch dichtes Unterholz gefahren. Dies war die am weitesten entfernte Stelle, die die Suchtrupps markiert hatten, und sie war am schwersten mit Lianen, Büschen und allen Arten von Bäumen bewachsen.

Ihr Foto zeigte eine junge Blondine mit einem strahlenden Lächeln, wahrscheinlich eine junge Mutter von zwei oder drei Kindern. Ihre blauen Augen stachen am meisten hervor, und Ted dachte zweimal über sie nach. Er sehnte sich nach dem Familienleben, danach, Vater zu sein, und so schien es, dass er immer auf der Suche nach einer Frau war, nicht nur nach einer romantischen, sondern nach einer traditionellen Hausfrau. Jemand, der sich um die Hausarbeit kümmerte, während er unterwegs war und die Brötchen verdiente, mit dem er sich nach der Arbeit unterhalten und mit dem er am Wochenende Zeit im Garten verbringen konnte – das wäre sein Leben.

Er würde durch dick und dünn nach seiner Frau suchen, wenn es sich bei der vermissten Joggerin um sie handeln würde, und kein Partner hatte sich bei der Suche angeboten. Ihre Eltern hatten es gemeldet, weil sie zum Abendessen bei ihnen sein sollte und nicht auftauchte.

Die Karawane der Rettungsteammitglieder fuhr auf eine Lichtung. Alle stiegen mit tiefen Seufzern aus den Autos, aber die meisten blieben an diesem nebligen Morgen schweigsam.

“Also gut”, der Verantwortliche legte ihr Bild und eine Karte auf die Motorhaube. “Lass uns das noch einmal durchgehen. Ihr Name ist Samantha, auch Sam genannt. Sie wird seit Montagabend vermisst und wurde zuletzt beim Betreten des Ossis-Waldes gesehen. Team A wird die Schlucht im Osten durchsuchen, während Team B durch das Dickicht im Westen geht. Noch Fragen?”

“Ray?” Eine erhobene Hand des größten Mitglieds der Gruppe erschien aus dem hinteren Bereich heraus.

“Ja, Cid?”

“Wie lange müssen wir heute alles durchsuchen?”

Fast alle Besatzungsmitglieder stöhnten auf.

“Wir suchen bis zur Abenddämmerung. Bei Sonnenuntergang sind alle wieder hier.”

Cid spuckte, anscheinend einverstanden. Die anderen Mitglieder waren bereits dabei, ihre Ausrüstung aus den Autos zu holen.

“Ich muss pissen”, meldet sich Cid zu Wort.

“Dann pinkel”, antwortete Ray, während er die Autoschlüssel ins Handschuhfach steckte. Angie stellte sich neben Ray, sie war die Zweite im Bunde, benahm sich aber zu oft wie der Anführer.

“Cid, ich schwöre bei Gott, lass es heute einfach sein, okay?” meinte sie. Cid stand vor der Baumgrenze, ein paar Meter von der Gruppe entfernt.

“Was soll das denn heißen?”, rief er ihr zurück.

“Angie, lass es einfach gut sein”, sagte Ray, der immer noch auf die Karte starrte, die Stiftkappe im Mund.

Für Ted war Ray wie eine Vaterfigur, und er genoss es aufrichtig, in seinem Team zu sein. Ray kümmerte sich um die Gruppe, genauso wie er sich um jede vermisste Person oder Rettungsaktion kümmerte, die sie unternahmen. Ted wusste, dass er auf Ray zählen konnte, wenn er jemals in eine lebensbedrohliche Situation geriet.

Der Mann war ein Workaholic, und das genügte Ted, um ihn zu respektieren, aber ihn in Aktion zu sehen, war eine ganz andere Geschichte. Der grauhaarige, sanftmütige Mann mit den Witzen seines Vaters konnte klettern, heben, graben und vieles mehr. Er war nicht nur eine Bereicherung für das Team, er war eine Notwendigkeit.

“Ich will nicht schon wieder derjenige sein, der alles auf Anhieb kaputt macht”, sagte Cid.

“Mach dir keine Sorgen”, antwortete Angie. “Wir werden nicht allzu viel auf dich zählen.”

“Du solltest ihn nicht so an dich heranlassen”, mischte sich Dan ein. “Das ist die negative Energie nicht wert.”

Er kniete auf dem Boden und breitete den Inhalt seines Rucksacks aus, um ihn zu überprüfen. Seine Vorräte bestanden hauptsächlich aus medizinischem Material, aber er hatte auch immer einen Angelhaken und Draht, ein Feuerzeug und andere Überlebensutensilien dabei, die jedem Buschjäger empfohlen werden. Angie musste schmunzeln, als sie den leisesten Hauch von Marihuana wahrnahm, während Dan seinen Rucksack durchsuchte – ein echter Medizinmann.

Team B bestand aus Ray, Angie, Cid, Dan und Ted, dem Team, das für seine waghalsigen Suchaktionen und risikoreichen Rettungsaktionen bekannt war. Angie machte sich daran, ihre Vorräte zu überprüfen und sicherzustellen, dass alles an seinem Platz war, bevor sie losging. Sie war die Schwimmerin von Team B, Ray hatte das Kommando, Cid war der beste Kletterer der Gruppe, Dan war der Zen-Mediziner und Ted war der Jäger und Fährtenleser. Jahrelanges Jagen als Teenager und junger Erwachsener hatte ihm das Recht eingebracht, “Wildtiermanagement” zu betreiben, ergo hielt Ted die Schrotflinte und kümmerte sich um die Tiere.

“Diese Käfer werden mich noch umbringen”, sagte Cid und klatschte gegen die Fliegen, die um seinen Kopf schwirrten. Er schlug sich auf den Arm und tötete offenbar eine, denn er runzelte angewidert die Stirn. Das Summen der Fliegen übertraf nur das Gezwitscher der Frösche im Wald, aber die Insekten waren auf ihre Weise lästig.

Der Schlamm machte den heutigen Tag sicher nicht einfacher. Ted war sich sicher, dass er die besten Wanderstiefel anhatte, aber kein noch so hochwertiges Schuhwerk kann verhindern, dass der Stiefel bei jedem Schritt in die Erde gesaugt wird. Deshalb kostete es zusätzliche Anstrengung, einfach nur zu gehen, eine Last, die sie nicht brauchten. Der Wald war immer noch durchnässt von dem Regenguss und ließ kaum Platz für trockene Stellen. Die Feuchtigkeit des Waldbodens brachte nur noch mehr Ungeziefer und Würmer zum Vorschein, die sich ihnen in den Weg stellten; Regen war immer ein Hindernis bei der Rettungssuche.

Der Regen war immer ein Hindernis bei der Suche. Auch die Sonne versuchte immer noch, durch die Wolken zu schauen, um sie vor dem Moos des Waldes zu bewahren, aber das war wenig erfolgreich. Sie mussten durch feuchtes, dichtes Gestrüpp wandern, um das zu finden, was sie zu diesem Zeitpunkt für eine Leiche hielten, und das war nur die Realität. Nur wenige Menschen waren klug genug, um drei Tage ohne Vorräte in den Wäldern zu überleben, und das war eine traurige Tatsache. Ted hatte wenig Hoffnung, sie überhaupt zu finden, geschweige denn lebendig; er war sicher, dass sie nach einer Leiche suchten. Cid schlug auf die Käfer ein, die um seinen Kopf flogen.

“Zeit, das Spray zu benutzen.” Er zog eine Dose aus seinem Rucksack, atmete tief ein und bedeckte sich mit dem Sprühmittel. Team A machte sich bereits auf den Weg zu einer Lichtung entlang der Baumgrenze. Angie war sichtlich darauf bedacht, nicht abgehängt zu werden, und packte im Eiltempo ihre verschiedenen Wanderutensilien zurück in ihren Rucksack, während Dan mit seinen eigenen Vorräten folgte. Verärgert warf Angie einen Blick zu Cid, der einen Proteinriegel aß und auf seine Fingernägel starrte. Ted stand wie immer bereit und wartete, und Ray war damit beschäftigt, den Weg von Norden nach Süden zu ermitteln, um den richtigen Weg zu finden.

Aus dem tiefsten Winkel des Waldes ertönte plötzlich ein Kreischen, das jedem Mitglied in den Ohren dröhnte. Es war eine Mischung aus dem Kreischen einer Eule und dem Brüllen eines Bären, und es hielt die Rettungsteams von ihrer Arbeit ab.

Alle blickten auf die Baumgrenze vor ihnen. Keiner sagte etwas. Ted bemerkte, dass die Vögel für einen Moment aufhörten zu zwitschern, das Summen der Mücken verschwand und der Wind frischte auf. Jedes Mitglied von Team A auf der Lichtung bis hinunter zu Team B spürte, wie es ihm kalt den Rücken hinunterlief, die Haare zu Berge standen und sich der Puls beschleunigte. Keiner konnte das Geräusch identifizieren, auch wenn Ted es nicht zugeben wollte. Der Gedanke, allein im Wald, mit einer unbekannten potenziellen Bedrohung zu sein, ließ seine Ohren klingeln; Tinnitus war eine Qual, aber sein Job war es auch.

“Also… ignorieren wir das einfach?”, kommentierte Cid.

“Ja”, antwortete Ray. “Wir müssen jemanden retten und haben einen Jäger mit einer Waffe dabei. Jetzt holt eure Ausrüstung und macht euch an die Arbeit. Wir fangen hier unten an, Leute”, sagte Ray. Er deutete in die Richtung des hohen Grases und der dünnen Bäume, die alle durchgehackt werden mussten. Ted würde die erste Runde übernehmen, da Cid klargemacht hatte, dass er nicht mitmachen würde.

“Diesen Scheißpfad runter? Ist das dein Ernst, Ray?”, fragte Cid.

“Ich will nichts davon hören, Cid”, antwortete Ray.

Ted lächelte, klopfte Cid auf den Rücken und folgte Ray mit der Machete in der Hand. Die Vögel und der Gesang der Insekten waren zurückgekehrt. Der Wind hatte sich gelegt, aber die Sonne konnte sich immer noch nicht durch den bewölkten Morgen kämpfen.

Es war nicht mehr weit, als sie die Leiche eines Waschbären fanden. Angie fand ihn.

“Hey, Leute, kommt und seht euch das an”, rief sie hinter einem großen Busch. Sein Fell war verfilzt und blutig, sein Körper war zerfetzt und sein Kopf fehlte.

“Igitt, was zum Teufel”, sagte Angie zu sich selbst.

Es sah so aus, als wären die meisten Knochen herausgerissen worden; die Haut war abgezogen worden, sodass die Innereien des verstümmelten Waschbären zum Vorschein kamen, und ein Beinknochen ragte in den Himmel, als wäre er ein Wahrzeichen. Auf dem Waldboden um die Leiche herum sammelte sich Blut, das die Luft mit dem Geruch von Eisen und Schweiß verdickte. Die schwarz-weißen Streifen am Schwanz des Waschbären waren die einzigen erkennbaren Merkmale. Fliegen umschwirrten den Kadaver und Maden machten die Überreste bereits zu ihrem neuen Zuhause.

“Okay, das ist ziemlich übel”, sagte Cid.

“Ray, was meinst du?”

Ray trat um die Ecke, um das Spektakel zu betrachten. Er sagte nichts und ging näher an den Haufen aus Fleisch und Knochen heran. Als er sich bückte, stand er Auge in Auge mit der Masse und der Geruch stieg ihm in die Nase.

“Ted”, sagte Ray, ohne seinen Blick von dem Waschbären abzuwenden. “Was hältst du hiervon?”

“Ich würde sagen, lass die Finger davon und geh einfach weiter, das halte ich davon”, warf Angie ein.

Ted ging an ihr vorbei und kniete sich neben den Kadaver. Mit einem Stock schob er die Stücke umher und beförderte einige Eingeweide aus dem Haufen, damit alle sie sehen konnten. Dan kam dicht dahinter, mehr fasziniert als angewidert.

“Was auch immer es war, es war nicht hungrig”, erklärte er.

“Es?”, spottete Cid.

“Es ist ja auch nicht eines natürlichen Todes gestorben, nicht wahr, Cid?”, bemerkte Dan. “Irgendetwas hat die Knochen herausgerissen und das Fleisch zurückgelassen.”

“Okay, also ist niemand sonst so besorgt wie ich?”, fragte Cid mit einem nervösen Grinsen.

“Cid, wir haben Ted”, erklärte Ray, der sich aus der Hocke erhob. Er suchte immer noch im Dreck und Schlamm nach Anzeichen für etwas anderes als einen Waschbären.

“Ted, im Ernst, was meinst du?”, fragte Ray, als er sich endlich erhob. Ted hielt sich die Hand vor den Mund und dachte nach. Er schwieg ein paar Augenblicke, bevor er sprach.

“Ich vermute, dass dieses Tier gestorben ist und andere Dinge gekommen sind, um sich zu ernähren, sobald sie konnten. Vielleicht war es zu diesem Zeitpunkt schon verwest.”

“Oh, bitte”, spottete Cid.

“Soll ich dir lieber sagen, dass das ein Verrückter im Wald getan hat?”, sagte Ted. “Dan hatte recht. Irgendetwas hat diese Kreatur getötet, oder sie ist von selbst gestorben, aber so oder so fehlen Körperteile, vor allem die Wirbelsäule, die Rippen und der Kopf.”

“Leute, das hilft uns nicht weiter. Wir müssen weitermachen”, erklärte Angie. Ted ging zu Cid hinüber und bot ihm die Machete an, doch der funkelte das Angebot an. Er verschränkte seine Arme und nahm die Klinge noch nicht an.

“Du bist an der Reihe und außerdem wird sie dich beschützen, oder?”, grinste Ted.

Cid nahm die Machete, blickte auf den zerfetzten Waschbären hinunter und machte sich daran, den Weg freizumachen, wo sie aufgehört hatten. Angie war dicht hinter ihm, bereit, Abstand zwischen sich und den seltsamen Todesfall zu bringen. Auch wenn sie es sich zutraute, in der Wildnis mit schweren Verletzungen umzugehen, hatte sie wenig übrig für das, was sie als “blutig” bezeichnete.

Als sie einmal von der Schule nach Hause kam, stellte sie fest, dass ihre Katze gestorben war. Sie sprang aus dem Bus, ohne sich etwas dabei zu denken, ging die Post holen und bemerkte etwas auf der Straße, als sie sich umdrehte. Felix war überfahren worden, seine Eingeweide waren aus seinem Körper herausgequetscht worden und Blut war in alle Richtungen auf den umliegenden Bürgersteig gespritzt. Der Haufen Waschbärreste rief bei Angie Erinnerungen wach und sie hatte Mitleid mit dem armen Tier. Sie hoffte nur, dass er tot war, bevor er gehäutet wurde.

Ray war abgelenkt, als er dicht hinter Dan und Angie folgte. Er war mehr neugierig als ängstlich; seine größte Sorge war, dass er den vermissten Jogger nicht finden würde. Zu viele Menschen hatten sich in letzter Zeit hier oben verirrt und seltsame Dinge in den Wäldern, wie das Auffinden verstümmelter Tierkörper, bereiteten ihm zunehmend Kopfzerbrechen.

Erst die vermissten Menschen, dann die Sichtungen und jetzt hörte er ein seltsames Kreischen und fand diesen Waschbären? Er wusste nicht, was er davon halten sollte. Er hatte sich bei dieser Sache auf Ted verlassen, aber Moment mal, wo war Ted? Ray war Angie gefolgt und blieb lange genug stehen, um sich umzublicken und Ted zu entdecken, der über dem toten Waschbären stand und in den Wald starrte.

“Ted?”

Keine Antwort.

Ted zuckte nicht einmal zusammen, als er seinen Namen hörte. Er war abgelenkt von den großen, weißen Augen, die ihn durch das Gebüsch anstarrten, zumindest sah es so aus. Ray ging zu ihm hinüber und legte ihm die Hand auf die Schulter.

“Hey, Mann”, sagte Ray. “Was gibt’s?”

Ted konnte dem Mann nicht in die Augen sehen, er konnte seinen Blick nicht von den weißen, runden Gebilden abwenden, die ihn anzustarren schienen. Er konnte sogar die geäderten Details in den Augenwinkeln erkennen. Sie waren von weißem Fell umhüllt, aber Ted konnte nichts weiter als das sehen; der Wald war zu dicht.

“Ted”, beharrte Ray. “Was ist los?” Er schaute in die Richtung, in die Ted starrte, aber anscheinend konnte er das Spektakel nicht bemerken. Ted hob seinen Arm und zeigte auf die Augen, aber Ray sah immer noch nichts.

“Da ist nichts”, Ray klopfte Ted auf die Schulter. “Wir müssen weitergehen.” Er wollte sich zum Gehen wenden, als er ein Rascheln im Gebüsch hörte, auf das Ted gestarrt hatte. Sein Magen sank sofort und sein Herz schlug schneller. Er drehte sich um und erwartete Schlimmes, aber stattdessen hatte sich Ted nicht bewegt und es war nichts zu sehen.

“Ted?” Jetzt war Ray endgültig aus dem Häuschen. “Was hast du gesehen?”

Ted wandte seinen Blick nicht von den Sträuchern ab, aber es herrschte nur Stille, die ihn begleitete. Was auch immer es war, es hatte sie vorerst in Ruhe gelassen. Es lag weder der Geruch eines Tieres in der Luft, noch drangen Geräusche von umherfliegenden Käfern an Rays Ohren; es war ein seltsames Echo des Nichts, das von den Felsen des Waldes widerhallte.

“Ich glaube… ich glaube, ich habe eine kranke Eule gesehen”, stieß Ted schließlich hervor. Er ließ seinen Blick in die Büsche fallen und ging mit gesenktem Kopf auf Ray zu, ohne ihm in die Augen zu schauen. Ray packte ihn am Arm, als er vorbeiging.

“Teddie”, sagte Ray fest und zwang Ted, ihm in die Augen zu sehen. “Was hast du gesehen?”

Ted hielt eine Weile inne, bevor er endlich etwas sagte. “Ich dachte, ich hätte ein Paar weiße Augen gesehen, die mich angestarrt haben”, sagte er und fühlte sich wie ein Kind, das sagt, es hätte den Boogie Man getroffen.

“Und? Könnte ein Albino gewesen sein oder so”, sagte Ray und sprach damit den Teufel an die Wand.

“Albinos haben rote Augen, Ray, und das habe ich nicht gemeint. Ich meine, es war nirgendwo eine Iris oder Farbe zu erkennen; es waren nur zwei trübe weiße Augen.

“Okay, du hast also seltsame Augen gesehen”, sagte Ray.

“Ja, aber ich habe sie in fast drei Metern Höhe gesehen, Ray”, antwortete Ted und riss seinen Arm in die Freiheit. Er ging weiter den Pfad hinunter, während Ray zurück zum Gebüsch schaute, in dem die Augen gewesen waren.

“Es muss also eine Eule gewesen sein, die auf einem Ast saß”, bestätigte Ray und holte Ted ein.

“Sicher”, sagte Ted. “Nur gibt es dort keine Bäume, sondern nur Dickicht.” Ohne einen Blick auf das Gebüsch zu werfen, gingen beide schweigend weiter.

Die Suche dauerte bis tief in den Nachmittag hinein. Die Sonne stand hoch am Himmel, war aber noch von einer dünnen Wolkendecke verborgen. Ein Specht über ihnen veranlasste das Team, die Bäume nach ihm abzusuchen. Stattdessen fand Angie eine Farnart, die sie sehr mochte.

“Ich muss einen Steckling nehmen und versuchen, ihn zu kultivieren”, sagte sie aufgeregt. Sie kniete sich in der Nähe der Pflanze nieder und stellte ihren Rucksack daneben ab. Die Gruppe wanderte weiter, während Dan bei ihr zurückblieb.

“Angie, du hast bestimmt schon einen ganzen Wald zu Hause”, sagte er.

“Ja, das könnte man meinen, aber ich töte ihn ständig”, gluckste sie. Sie steckte ein paar Schnipsel in ihren Rucksack und lief auf Dan zu. Sie gab ihm einen leichten Klaps auf die Schulter, während sie an ihm vorbeijoggte und der Farn auf ihrem Rucksack auf und ab hüpfte.

Sie wanderten den größten Teil des Tages weiter, ohne Sam, den vermissten Jogger, zu finden. Als sie schließlich eine Pause einlegten, spürte Ted, wie sich an seiner rechten Ferse eine Blase bildete. Er befreite seinen Fuß aus dem Stiefel und stellte fest, dass der Schuh an der Sohle auseinanderfiel. Noch hatte er nicht gespürt, dass der Schlamm in den Stiefel eingedrungen war, aber die Feuchtigkeit hatte sich ihren Weg nach innen gebahnt und Teds Socke durchnässt. Die ständige Reibung der Materialien aneinander verursachte mit Sicherheit eine Blasenbildung, und Ted spürte, wie sie einsetzte.

“Toll, ich habe einen Splitter in meinem Finger”, beschwerte sich Cid. Er ließ sich vor einen Baum plumpsen und begann, sein Wasser zu trinken. Mit einer Hand kramte er in seinem Rucksack, mit der anderen hielt er den Splitter in die Luft. Angie setzte sich neben Ray auf einen Baumstamm und beide griffen nach ihren Wasserflaschen und Proteinriegeln.

Cid hatte nicht gesehen, dass Dan sich näherte, aber da stand er und bot ihm eine Pinzette an.

“Ich kann das für dich machen, wenn du willst”, bot Dan an. Cid nahm ihm die Pinzette aus der Hand, ohne sich zu bedanken oder gar ein verneinendes “Danke” zu sagen.

In diesem Moment bemerkte Ted die peinliche Stille, die sie alle umgab.

“Habt ihr etwas gehört?”, fragte Ted. Jeder hielt inne und schaute sich auf seinem provisorischen Lagerplatz nach Anzeichen von Störungen um. Cid war der Einzige, der sich von der Stille nicht ablenken ließ und stattdessen auf seinen Finger starrte.

“Ich höre Wasser, wo keins sein sollte”, meinte Ray.

“Nein”, Ted schüttelte den Kopf. “Ich meine, es gibt keine zwitschernden Vögel, Grillen oder Fliegen oder so etwas.”

“Nun, ich habe Insektenspray dabei”, meinte Cid.

“Ja”, funkelte er ihn an. “Aber ich meine, es gibt noch nicht einmal Käfer, die Geräusche machen; es ist, als wäre der ganze Wald still geworden.”

Die Mitglieder der Gruppe schauten einander an. Abgesehen von dem fließenden Wasser, das Ray erwähnt hatte, gab es keine Anzeichen von Leben.

“Was ist mit dem Wasser?”, fragte Angie Ray.

“Auf der Karte sind keine Flüsse oder Bäche eingezeichnet, also sollten wir kein fließendes Wasser hören”, antwortete Ray. “Zumindest erregt Wasser Aufmerksamkeit, also schlage ich vor, dass wir es uns ansehen.”

Die Gruppe blieb still, Cid zupfte mit einer Pinzette an seinem Finger herum, Angie bemerkte, wie wenig Wasser in der Flasche übrig war und Ted presste die Feuchtigkeit aus seiner Socke. Dan nutzte die Gelegenheit, um zu rauchen und sich zu entspannen; niemand sonst nahm daran teil, aber das störte niemanden. Heutzutage rauchte jeder, und wenn es dem Mediziner half, ruhig und besonnen zu bleiben, war das in Ordnung. Ray stieß einen tiefen Seufzer aus, stand auf, streckte sich und begann, um ein großes Gebüsch herumzugehen.

“Wohin gehst du?”, rief Angie ihm hinterher.

“Ich bleibe nicht lange weg und gehe nicht weit weg, ich schaue nur nach dem Wassergeräusch”, rief er zurück. Angie ließ sich sichtlich zurückfallen und war unzufrieden, dass der Mann nicht lange stillsitzen konnte. Es war nicht gut für ihn, wenn er sich nicht ab und zu ausruhte. Er brauchte die Pausen genauso wie die anderen, und sie konnte nicht sagen, ob es seine Hingabe oder seine Neugier war, die ihn antrieb.

Ted konnte spüren, dass Angie von Ray frustriert war und er warf einen Müsliriegel, der direkt in ihrem Schoß landete. Sie starrte ihn an, während er wie ein Trottel grinste und stolz auf sich war, weil er wenigstens versucht hatte, sie zum Lächeln zu bringen. Er stand auf und folgte Ray; es würde Angie beruhigen, dass Ted bei ihm war.

Er durchquerte das Gebüsch und gelangte auf eine kleine Lichtung, die von dichtem Laub umgeben war. Ein kleiner Bach floss an der Seite des Berges hinunter und endete direkt in der Mitte der Lichtung, wo ein Loch entstand. Es war gerade groß genug, dass ein erwachsener Mann hindurchschlüpfen konnte. Ted zwängte sich auf Hände und Knie und steckte seinen Kopf durch das Loch, die Taschenlampe in der Hand.

“Sei vorsichtig, Ted”, sagte Ray. Die Erde war noch feucht und der Schlamm konnte jeden Moment nachgeben. Ted konnte nicht viel erkennen; die Grube öffnete sich zu einer großen Höhle, in der das Wasser des Baches in ein scheinbar seichtes Becken hinunterlief.

“Das könnte ein Höhlensystem sein”, dachte Ted.

“Teddie”, rief Ray hinter ihm.

Ted hob seinen Kopf und folgte Rays Stimme.

Links von ihm stand Ray mit dem Rücken zu Ted. Während Ted stand, bemerkte er, dass Ray über etwas Großem thronte. Zuerst dachte er, es sei ein schmutziger Felsbrocken, aber als er näher kam, konnte er die Silhouette eines Rehs ausmachen.

Der Bauch war angeschwollen und lag frei. Alle Organe lagen um den Körper herum auf dem Boden verstreut, aber das Seltsamste waren die Haut und die Knochen. Ein großer Teil der Haut war abgezogen, wie beim Waschbären, und viele Knochen fehlten, darunter auch der Kopf des Rehs; die Rippen und die Wirbelsäule schienen das Ziel zu sein, da die meisten der fehlenden Knochen aus ihnen bestanden.

Hinter den dichten Sträuchern kam Angie hervor, gefolgt von Cid, der damit beschäftigt war, die Mücken zu verscheuchen, die um seinen Kopf herumschwirrten. So viel zum Thema Insektenspray.

“Was habt ihr gefunden?” Angie war munter. Sie muss etwas gegessen haben.

“Ein totes Reh, in einem ähnlichen Zustand wie der Waschbär, den wir vorhin gefunden haben”, antwortete Ray. Angie und Cid gingen hinter Ted her und schauten ihm über die Schulter auf den Fund.

Das war ein brutaler Angriff. Irgendetwas tötete das Reh, riss es in Stücke und verschwand. Es gab keine Spur von dem Angreifer, keinen Hinweis auf ein Raubtier in der Nähe. Ted ertappte sich dabei, wie er durch die Bäume starrte und sich fragte, ob diese weißen, wolkenverhangenen Augen ihn zurückstarren würden. Er suchte von Strauch zu Strauch, aber nichts erwiderte seinen Blick. Der Wald war wieder still geworden und Ted erwartete fast, dass etwas aus dem Holz auf sie zu rennen und sich mit aller Kraft auf sie stürzen würde.

“Sind das Handabdrücke?”, fragte Cid und deutete auf den Boden um den Hals des kopflosen Rehs.

Als Ted aufhörte, in das Dickicht zu starren, schaute er auf die Stelle, auf die Cid zeigte. Tatsächlich waren riesige Handabdrücke an mehreren Stellen rund um den Halsstumpf des Rehs tief in den Schlamm eingegraben. Große, nackte Füße gesellten sich zu den Spuren. Ted konnte nicht umhin, zu bemerken, dass um die Abdrücke herum Spuren von weißem Fell aus dem Schlamm ragten.

“Okay, das ist ja nicht weiter merkwürdig”, sagte Cid und wich von den Überresten zurück. Er machte sich auf den Weg zu der Öffnung im Boden, wurde aber von Ted aufgehalten.

“Beweg dich nicht! Da ist ein Loch hinter dir!” Ted zeigte auf ihn.

Cid erstarrte und drehte sich langsam um, um die Öffnung in der Erde keine fünf Meter von ihm entfernt zu sehen. Wasser tropfte in die klaffende Mündung und hallte in der Kammer darunter wider. Ted ging auf ihn zu und zog seinen Arm behutsam von dem Loch weg, aber dabei verlor er den Halt.

Während die Gruppe davon abgelenkt war, dass Ted über sich selbst im Schlamm stolperte, drang ein lautes Brüllen durch den Wald und schmerzte in den Ohren aller Mitglieder. Jeder hielt sich aus Protest die Ohren zu und duckte sich. Was auch immer es war, es war in der Nähe und es war groß.

Cids Augen weiteten sich und die Tränensäcke unter seinen Augen wurden immer deutlicher. Ray ertappte sich dabei, wie er sein Herz ganz fest umklammerte und musste seine Finger bewusst entspannen, um seinen Griff zu lösen. Das Brüllen dauerte mehrere Sekunden an und hinterließ ein Klingeln in Teds Ohren, genau wie zuvor.

“Können wir jetzt zurückgehen?”, fragte Cid.

“Wir sollten weitergehen”, meldete sich Ray zu Wort und ignorierte Cid.

“Hey, Leute?”, rief Dan hinter den Büschen. “Das müsst ihr euch ansehen”, sagte er.

Die Gruppe verließ den fließenden Bach und ging auf den Klang seiner Stimme zu. Die Sonne begann, sich ihren Weg nach unten zu bahnen, aber Ted konnte nicht umhin zu bemerken, dass der Wind aufgefrischt hatte.

Hinter der Biegung auf dem Pfad stand Dan über einer Pflanze. Angie kam hinter Dan und sah einen Teil des Farns, den sie vorhin abgeknickt hatte, und keuchte.

“Das ist die Pflanze von vorhin!”, rief sie panisch.

“Willst du damit sagen, dass wir die ganze Zeit im Kreis gegangen sind?” sprach Cid. Er stemmte die Hände in die Hüften und ging auf Tuchfühlung mit dem Farn, als wolle er ihn bekämpfen. Er starrte Ray an und richtete seine Wut und Frustration über die Situation gegen ihn.

“Ich habe dir gesagt, dass wir es früher hätten beenden sollen”, zischte er.

“Und ich habe gesagt, dass wir bis zum Sonnenuntergang weitermachen”, antwortete Ray unerschrocken. Er ging hinter der Gruppe her und stellte sich in die Mitte. “Das passt nicht zusammen”, sagte er, während er die Karte aus seinem Rucksack entrollte. Angie saß auf einem großen Felsen, Dan dicht dahinter und kramte in seinem Rucksack nach Wasser.

“Jetzt ist es an der Zeit, umzukehren”, sagte Cid.

“Wir gehen zurück, wenn Ray sagt, dass wir zurückgehen”, sagte Ted streng. Ray saß mit der Karte auf seinem Schoß und einem verwirrten Gesichtsausdruck. Sie konnten nicht im Kreis gegangen sein. Seine Kehle schien sich zuzuschnüren und das Atmen fiel ihm schwer, als er merkte, dass er ihren Standort nicht genau bestimmen konnte.

“Also, wo sind wir, Boss?”, fragte Ted und kniete sich neben Ray hin.

“Das ergibt keinen Sinn. Wir sollten eigentlich schon über den Kamm und unten im Dickicht sein, aber stattdessen gibt es fließendes Wasser und überall liegen Felsbrocken.”

Ted spürte, wie der Wind zunahm, und hörte, wie die Äste in den Bäumen und im Gebüsch aufeinander prallten. In diesem Moment bemerkte er eine Bewegung im Gestrüpp rechts von ihm. Er wusste nicht, was er sah, nur dass sich das Dickicht in Bewegung setzte. Dann hörte er links von ihm ein Rascheln.

Die Schatten, die das Blätterdach über ihm auf die Baumstämme warf. Die Sonne hatte für einen kurzen Moment durchscheinen können, aber bald wurde sie wieder von der Wolkendecke verhüllt. Die Bewegungen und Geräusche der Büsche hörten auf, ebenso wie die Krähen, die über ihnen gekreist waren. Die Äste bewegten sich im Wind hin und her, also schob Ted es auf seinen eigenen Kopf. Hatte er wirklich etwas gesehen?

Das Klingeln in seinen Ohren kehrte zurück und die Stille schmerzte in seinem Kopf. In diesem Moment bemerkte er, dass keine Käfer um ihre Köpfe flogen, keine Spechte gegen die Bäume hämmerten und keine Eichhörnchen oder Streifenhörnchen durch das Unterholz huschten.

“Irgendetwas stimmt nicht”, stellte Ted fest und starrte hinauf zu den Bäumen.

“Hm?” Ray konzentrierte sich auf die Karte vor ihm.

“Es ist zu ruhig. Wir müssen weitergehen.” Ted ging zu Dan hinüber und nahm ihn am Arm hoch, um ihn zum Aufstehen zu bewegen. “Komm schon, wir müssen weiter.”

“Hey, Mann”, zögerte Dan, als er aufstand. “Können wir nicht ein bisschen chillen?”

Der Wald erwachte zum Leben und die Vögel flogen aus den Baumkronen auf, als das Geräusch eines umfallenden Baumes ertönte. Alle drehten sich um und suchten nach der Quelle des Aufruhrs. Von dem Pfad, den sie eingeschlagen hatten, hallte ein Brüllen durch den Wald.

Ray sah von seiner Karte zu Ted auf, der die Bäume absuchte. Das vertraute Brüllen der unbekannten Kreatur schickte Schockwellen durch den Wald. Der Wind trug die Stimme weiter und ließ sie in den Bäumen widerhallen. Vögel flogen aus den Baumkronen auf und zwitscherten wütend in einer Kakofonie der Angst.

Knurren ertönte hinter Ted.

Er wusste, dass er es gehört hatte.

Er drehte sich um und sah, wie sich die Äste der Bäume bewegten und das Gebüsch zitterte. Etwas rannte im Kreis um sie herum und grunzte.

“Es ist dort drüben!”, rief Angie und deutete zurück auf den Pfad. Alle erhoben sich und rannten zurück auf die Lichtung. Die Bestie kreischte und rannte durch das Gebüsch auf sie zu. Ted stürmte auf das Wasser zu und wäre fast in die Höhle gestürzt, blieb aber am Einstieg kurz stehen.

Ein zweites Brüllen drang durch den Wald, diesmal näher. Ted konnte es nicht identifizieren, aber es hatte das gleiche Kreischen und den gleichen tiefen Klang wie beim letzten Mal. Der Boden rumpelte mit dem Geräusch von fallendem Holz und Ted rannte los, verlor den Halt und rutschte in eine Höhle unter ihm. Er landete in der flachen Wasserlache und schlug mit der Schulter gegen die felsige Oberfläche.

Sein Kopf blieb unverletzt, doch Teds Arm schoss vor Schmerzen von den Fingern bis in den Nacken. Das Wasser war eiskalt und der Schock des Aufpralls auf den Felsen versetzte Ted in eine Reizüberflutung. Für einen Moment verlor er sein Gehör, aber es kehrte mit dem Schrei von Angie zurück, als sie sah, wie Ray aufgespießt wurde.

Etwas Großes, Humanoides mit weißem Fell rannte mit unmenschlicher Geschwindigkeit aus dem Gebüsch auf Ray zu. Erst als es ihn erreichte, konnten Angie, Dan und Cid sehen, was passiert war. Das Ding war riesig, es überragte sie alle und trug ein dickes Geweih auf dem Kopf. Als es Ray erreichte, ging es in die Hocke und stemmte seinen Kopf unter ihn, sodass die Innenseite seines Kiefers an einem der dicksten Geweihstangen hängen blieb, die die Kreatur zierte.

Die Kreatur hob Ray in die Luft und stieß dabei ein gellendes Gebrüll aus. Es schüttelte seinen Kopf heftig hin und her, wodurch sich Rays Kieferknochen aus seinem Schädel löste. Rays Körper flog in Richtung des dichten Waldes und landete an einem Baum. Blut gurgelte aus dem offenen Rachen, der jetzt Rays Mund war, und seine Zunge baumelte und sabberte.

Der Mann war noch am Leben, hustete und sog sein eigenes Blut ein, um Luft zu holen. Sein Körper zuckte vor und zurück und krampfte vor Schmerzen. Zusammen mit den Blutblasen, die aus Rays offener Kehle aufstiegen, gab er ein Stöhnen von sich, bis er sich schließlich nicht mehr bewegte und die Blasen aufhörten zu zerplatzen.

Cid, Dan und Angie begannen, in die Richtung zurückzulaufen, aus der sie gekommen waren, als die Bestie verstummte und stattdessen auf ihren Händen wie ein Affe auf sie zurannte. Da Cid näher dran war, war er das ideale Ziel. Die Kreatur atmete schwer durch ihre dicken Nasenlöcher, die das Trio mit jedem Schnaufen hören konnte, das es von sich gab.

Die Bestie stürzte sich auf ihn und packte ihn mit ihren beiden schwerfälligen Armen. Es zwang Cid auf den Waldboden, wo es ein Maul entblößte, das die halbe Größe seines Kopfes einnahm und mehrere Reihen kurzer, aber scharfer Zähne aufwies. Das Maul befand sich direkt über Cids Hüfte, und das weiche Fleisch gab den sägeähnlichen Kiefern nach.

Die Kreatur riss ein großes Stück aus Cids Seite und ließ ihn vor Schmerzen aufschreien, da seine Organe verletzt waren. Er blickte an seiner Seite hinunter und sah, wie das Monster das Stück seines Körpers, das es abgebissen hatte, verschluckte. Er würde heute Abend nicht zu Hause sein, um seine Katze zu füttern, und die Erkenntnis, dass etwas über ihm stand und ihn fraß, ließ Cid hemmungslos weinen.

Er rollte sich auf den Bauch und die halb aufgefressenen Organe fielen aus dem Loch in Cids Seite, wobei sich eine dunkle Blutlache um seinen Körper bildete. Die Kreatur setzte ihren Fuß auf Cids Rücken, griff in das Loch in seiner Seite und packte eine von Cids Rippen, sodass Cid vor Qualen aufschrie, bevor er das Bewusstsein verlor. Die Bestie riss ihrem Opfer eine Rippe heraus und stieß dabei ein triumphierendes Heulen aus.

Angie hielt sich die Hände vor den Mund, während sie sich im Gebüsch versteckte und Tränen über ihr Gesicht liefen. Ray und Cid waren tot und irgendetwas war hinter ihr und Dan her, wohin er auch immer gerannt war. Sie drehte sich um, um ihren Rucksack zu holen, als ihr klar wurde, dass sie ihn zurückgelassen hatte, als sie weglief. Alles, was sie hätte benutzen können, um sich zu verteidigen, befand sich in diesem Rucksack, der nun zwischen ihr und einer gewalttätigen Kreatur stand, die der Wissenschaft unbekannt war.

Sie holte tief Luft, um sich selbst vom Weinen abzuhalten. Sie musste dieses Monster von dem Loch wegbringen, in das Ted gefallen war, aber sie hatte nichts, womit sie sich hätte wehren können. Sie griff nach allem, was sie umgab, und suchte nach einem stabilen Ast oder Stamm, den sie benutzen konnte, aber das meiste umliegende Gebüsch war dorniges Dickicht.

Von ihrer linken Flanke aus hörte sie das Rascheln der Büsche. Was auch immer es war, es war nicht leise, aber es war schnell; sie musste sich beeilen. Was, wenn die Kreatur bereits wusste, wo sie war? Das Rütteln der Sträucher blieb zu ihrer Linken, also beschloss sie, dass sie noch nicht entdeckt worden war und dass es jetzt an der Zeit war, zu handeln.

Angie schob die Äste des Gebüschs vorsichtig zur Seite, sodass eine Öffnung entstand, durch die sie relativ unbeschadet schlüpfen konnte. Das Geräusch zu ihrer Linken verstummte, als sie begann, sich durch die Sträucher zu bewegen. Sie erstarrte, vernahm ein Grunzen und hörte erneut das Schlurfen der Sträucher. Sie holte tief Luft und bahnte sich dann einen Weg durch die Öffnung im Dickicht. Vor ihr lag eine Wand aus hohem Gras und Sumpfland. Angie hatte keine andere Wahl, als im Unkraut Zuflucht zu suchen.

Von hinten brüllte die Kreatur. Angie beschleunigte ihr Tempo. Wenn sie es in einem Stück zu den Fahrzeugen schaffte, konnte sie Hilfe für Ted und Dan holen. In diesem Tempo konnte sie für keinen von ihnen etwas tun.

Sie konnte das Wesen hören, wie es sich seinen Weg durch das Gras bahnte, aber bald wurden die Geräusche leiser. Angie hoffte, dass das bedeutete, dass sie von der Bestie befreit war. Sie hielt inne, um zu Atem zu kommen. Inmitten des hohen Grases juckten die Pflanzen auf ihrer Haut und versuchten, sie mit einer Decke aus Unkraut zu beruhigen.

Angie wünschte sich nichts sehnlicher, als zu Hause unter einer richtigen Decke zu sein und sich vor den Dingen zu verstecken, die in der Nacht ihr Unwesen treiben. In diesem Fall sind es Dinge, die brüllen und deine Kollegen töten. Sie dachte an ihre Kinder und an ihren Mann Greg, den sie vielleicht nie wiedersehen würde.

Das Rascheln des Grases wurde wieder lauter. Angie hielt den Atem an und hoffte, ein Vogel würde in die Luft springen und vorbeifliegen, aber nichts kam. Stattdessen näherte sich das Rascheln durch das Wildkraut immer weiter an sie heran. Sie wich einen Schritt zurück und ihr Schuh blieb kurz im Schlamm stecken. Was würde Greg tun, wenn er hier wäre?

Sie ging noch einen Schritt zurück, und das Geräusch machte es ihr nach. Als sie stehen blieb, hörte auch die Bewegung auf. Die Momente fühlten sich wie Stunden an, während ihr der Schweiß über das Gesicht rann. Es war kein heißer Tag, ihr Herz raste nur unglaublich schnell.

Ein weiterer Schritt, ein weiteres Rascheln von Gras und Unkraut.

“Scheiß drauf”, sagte Angie zu sich selbst, als sie sich umdrehte, um zu laufen. Aus dem hohen Gras heraus kam das monströse Tier, pirschte sich an seine Beute heran und stürzte sich schließlich auf sie. Es warf Angie mit einem Schlag auf den Boden. Sie spürte, wie sich der Schrei in ihrer Kehle aufbaute, aber sie hatte keine Gelegenheit, ihn auszusprechen. Das letzte, woran sie dachte, bevor sie starb, war das Gesicht ihres Mannes Greg.

Das Tier öffnete sein klaffendes Maul mit den Zahnreihen und stürzte sich auf Angies Gesicht, wobei es ihren Schädel in zwei Hälften riss; es sägte immer wieder hin und her, während es Angie das Gesicht vom Kopf riss.

Der weiße Affenmensch saß auf seinem neuesten Opfer und biss auf den Zähnen herum, als ob er auf Eiswürfeln kauen würde. Das Knirschen der brechenden Knochen im Rachen des Monsters hallte durch den Wald, der sonst ganz still war.

Das Klingeln in Teds Ohren hörte endlich auf. Der hohe Schrei, der vermutlich von Angie stammte, hatte dazu beigetragen, dass Ted in die Realität zurückkehrte. Irgendetwas war da oben los. Er hörte die Angriffe, aber er sah nichts. Er wagte es nicht, die Aufmerksamkeit auf sich zu lenken, da er davon ausging, dass jedes lebende Mitglied zurückkehren würde, um nach ihm zu sehen.

Er versuchte, seine Umgebung zu erfassen, aber die Höhle war dunkel; das einzige Licht war das, das durch das Loch fiel. Nachdem sich seine Augen an die Dunkelheit gewöhnt hatten, sah er, wie groß die Höhle war, und ihm wurde klar, dass er mindestens vier Meter gefallen sein musste. An der Stelle, an der er durch das Loch gestürzt war, befand sich auf der einen Seite eine Wand, aber er konnte sich nicht vorstellen, dass er diese in dem Schlamm hochklettern könnte.

Nachdem er in der Wasserlache gelandet war, die ihm bis zur Hüfte reichte, richtete er sich auf. Das kalte Wasser durchtränkte Teds Kleidung, sodass sie sich an seine Haut schmiegte und den ohnehin schon schweren Mann noch schwerer machte. Der Boden unter ihm war rutschig, aber die zerklüfteten Felsen, auf denen er gelandet war, boten genug Trittfläche unter seinen Stiefeln, um sich aus dem flachen Tümpel und über einen großen Felsen zu ziehen. Als er sich aus dem Wasser und über den Felsen hob, sah er sich dem verrottenden Schädel eines Jägers gegenüber.

“Scheiße!”, schrie Ted und fiel erneut rückwärts ins Wasser. Die zerklüfteten Felsen auf dem Grund des Tümpels kratzten an Teds Rücken, zerrten an seinem Hemd und rissen an seiner Haut. Sein Kopf ragte aus dem Wasser, er hustete und spuckte schmutziges Höhlenwasser aus. Er hatte jetzt die Pflicht, die Sache zu Ende zu bringen: Er war schließlich Mitglied der Such- und Rettungstruppe. Zugegeben, es gab niemanden zu retten, außer einem abgetrennten Kopf.

“Beruhige dich, Teddie”, sagte er zu sich selbst. “Es ist nur ein Kopf, nichts, was du nicht schon gesehen hast.” Erneut kletterte er über den Felsen und stellte sich erneut vor dem toten Jäger auf. Es war ein relativ frischer Kopf, da mehr Haut und Haare zu sehen waren als sonst. Der Kopf des Jägers war zwischen zwei Felsbrocken geklemmt und sackte unter seinem eigenen Gewicht zusammen. Auf dem Kopf lagen Oberschenkelknochen, die so angeordnet waren, dass es aussah, als hätte der Jäger ein Geweih.

“Was zum Teufel”, flüsterte Ted. Als er sich in diesem neuen Bereich der Höhle umsah, stellte er fest, dass er mit Knochen und Leichen übersät war. Wanderer und Jäger lagen übereinander gestapelt, ihre Haut war von Armen und Beinen abgezogen, die Knochen fehlten. Den Leichen wurde der Kopf abgetrennt. Die Köpfe selbst lagen in einer entfernten Ecke, aufgereiht wie Entenküken hintereinander. Wie bei dem Kopf des Jägers zierten auch diese Köpfe Knochen auf ihren Schädeln, sodass sie wie eine Wand aus Köpfen und Geweihen aus Knochen aussahen.

Die Höhlenwände schwitzten vom Regenwasser, und man konnte die dicke Blutschicht in der Luft riechen. Von der rechten Seite der Wand aus Köpfen drang ein klapperndes Geräusch von Knochen. Ted erstarrte. Da war noch etwas anderes hier unten bei ihm in der Dunkelheit. Er hörte das Knirschen von Knochen unter den Füßen von jemandem. Aus der Dunkelheit trat eine kleine Gestalt hervor.

Es war Samantha, die vermisste Joggerin.

Um ihren Mund und ihre Nase herum war Blut verkrustet. Sie zitterte, ihre Kleidung war schmutzig, ihr Körper schwach. Sam wimmerte, als sie sich von der Wand löste, an der sie sich versteckt hatte. Sie war mit Schlamm bedeckt und hatte sich Schürfwunden an Armen und Beinen zugezogen. Ihr Blut rann an ihrem Körper herunter und sammelte sich in dem trüben Höhlenwasser zu ihren Füßen. Sie stolperte fast, als sie über einen Haufen Knochen auf Ted zuging.

“Sam?” sprach Ted schließlich. Das Mädchen hob den Kopf, als ihr Name erklang. Büschel von Haaren hingen ihr vom Kopf über das Gesicht und klebten an dem verkrusteten Blut. Ihre blauen Augen stachen wie Diamanten aus einem Haufen Kohle hervor.

“Wer… wer sind Sie?”, fragte sie im Flüsterton.

“Ich bin Ted. Ich gehöre zu einem Rettungsteam, das schon seit drei Tagen nach dir sucht.”

“Drei Tage?”, murmelte sie.

“Ja, ich bin sicher, dass es sich hier draußen viel länger angefühlt hat”, sagte Ted. Er ging auf sie zu, als sich ihre Augen weiteten und sie begann, sich an die Wand zurückzuziehen. Ted hörte auf, vorwärtszugehen, als er dieses Verhalten bemerkte. Von über dem Boden hörte er das Grollen des Donners und das Brüllen einer unbekannten Kreatur. Sam schrumpfte beim Brüllen des Monsters gegen die Wand.

“Der Knochenmann, die Knochenfeen”, sagte Sam zu sich selbst.

“Die was?” Ted schaute zum Loch hinauf. Sam saß gegen die Wand und hielt ihre Beine fest.

“Wir müssen ihn aufhalten”, murmelte Sam, während sie begann, mit ihren Händen den Knochenhaufen vor ihr zu durchstöbern. Sie zog eine kleine, leuchtend gelbe Gürteltasche heraus und öffnete langsam den Reißverschluss. Aus der Tasche holte sie ein Schweizer Taschenmesser hervor.

“Was hast du da?”, fragte Ted nervös. Sam hielt das Messer an ihr Gesicht und betrachtete es genau. Auf der Klinge war bereits Blut zu sehen.

“Sam, wir müssen hier weg”, sagte Ted und versuchte, sie abzulenken. Stattdessen tauschte sie die Messerklinge gegen eine Zange aus dem Multitool aus. Sie atmete tief ein und drehte die Zange zu ihrem Mund. Bevor sie ihre Lippen erreichen konnte, war Ted auf sie zugestürzt. Sie öffnete ihren Mund weit, sodass Ted sehen konnte, dass sie sich bereits mehrere Zähne gezogen hatte.

“Mein Gott!”, sagte Ted, als er über einen Haufen von Knochen und Fleisch stolperte. Die Zähne, die ihr noch geblieben waren, waren abgebrochen und zeigten, dass sie versucht hatte, sie herauszuziehen und dabei den Halt verloren hatte. Ted konnte nur entsetzt zusehen, wie Sam die Zange wieder an ihre Lippen führte.

“Für den Knochenmann”, flüsterte sie. Die Spitze der Zange setzte an einem ihrer hinteren Backenzähne an; sie atmete durch die Nase aus und begann zu ziehen, wobei die ganze Zeit ein grunzender Schrei aus ihrer Kehle drang. Ihre Hände zitterten, als sie an der Zange zog und den Zahn aus seinem Zahnfleischbett stahl.

Von oberhalb des Lochs kam das gleiche Gebrüll wie zuvor und Ted musste sich die Ohren zuhalten. Ein Schatten erschien über der einzigen Lichtquelle in der Höhle und ließ Ted auf der Suche nach einem Zufluchtsort von links nach rechts schauen. Sam ignorierte ihn und kletterte den großen Felsbrocken hinunter in das Becken unterhalb des Lochs. Ted schaute hinter dem großen Felsbrocken hervor und beobachtete Sam, wie sie unter dem verbliebenen Licht stand.

“Tu es nicht”, flüsterte Ted. Sam hörte ihn entweder nicht oder ignorierte ihn schlichtweg.

Das Monster bahnte sich seinen Weg den schlammigen Pfad hinunter und gab Ted den Blick auf seinen Angreifer frei. Es war genau so, wie es berichtet worden war: ein weißer Affenmensch mit einem Geweih. Er war gut zwei Meter groß, genau wie die Augen, die Ted im Gebüsch gesehen hatte, und sein Maul nahm die Hälfte seines Gesichts ein. Seine Lippen waren dick und weiß, seine Augen trüb und er war geruchlos. Es gab nicht einmal eine Veränderung in der Luft, als das Tier die Höhle betrat. Ted war sein ganzes Leben lang in den Wäldern gewesen; es war ein seltsames Gefühl, in der Gegenwart einer solchen Kreatur zu sein und keine erkennbaren Spuren zu hinterlassen. Er konnte diese Kreatur mit nichts vergleichen, was er bisher gesehen hatte, und er wusste nicht, wie er es nach Hause schaffen würde. Vielleicht war es gut, dass er den Hund nie bekommen hatte.

Die Bestie stand vor Sam und überragte die zierliche, gebrechliche Frau. Zitternd streckte sie ihre Hand aus und bot dem Knochenmann den Zahn an, den sie gezogen hatte. Die Kreatur trat vor und schnupperte an ihrer Hand. Es senkte seine eigene Hand, in der Sam den Zahn in ein Bett aus Fell legte. Der Knochenmann führte den Zahn zu seinem Maul, sägte daran hin und her und zermahlte ihn zu Staub. Zufrieden grunzte er und bewegte sich auf Sam zu.

“Nein”, fing sie an, zu schreien. Das Ungeheuer packte sie an den Hüften und zog sie durch das Loch nach oben, wo sie verzweifelt nach den Lianen und Ästen in ihrer Reichweite griff. Teds Augenbrauen hoben sich, als er sah, wie Sam sich ihren Weg in die Freiheit bahnte und ihn mit dem Monster zurückließ.

Die Bestie schnaubte, drehte sich um und stellte Augenkontakt mit Ted her. Es war derselbe wolkenverhangene Blick wie zuvor, nur dass Ted dieses Mal mit ihm allein in einer geschlossenen Höhle war und sich nicht verteidigen konnte. Als er fiel, fiel er nicht mit seinem Rudel. Er drehte sich zu der Wand um, an der Sam die Zange abgelegt hatte, und betrachtete die Blutlache, in der sie lag. Als er sich dem Biest zuwandte, sah er, dass es sich bereits einen Weg durch die Lache zu ihm bahnte; er musste schnell handeln.

Er wühlte sich so schnell wie möglich durch den Knochenhaufen, um an die Zange zu kommen. Als er sie hatte, setzte er sich hin und wischte das Blut mit seinem Hemd ab. Das Tier brüllte, als es über den Felsen zu Ted spähte, wobei ihm Speichel aus den Mundwinkeln floss.

Er ließ die Zange fallen, als die Bestie aufheulte. Es kletterte über den Felsbrocken und machte sich auf den Weg zu ihm. Ted hob die Zange vom Höhlenboden auf, holte tief Luft und begann, an seinem oberen rechten Eckzahn zu ziehen. Er schrie, das Monster schrie und es beschleunigte sein Tempo. Ted konnte das Knacken der Zahnwurzeln hören, als er den Zahn aus seinem Schädel zog. Sein Mund füllte sich mit warmem Blut; der Zahn war frei.

Das Monster schrie und stoppte seinen Lauf direkt vor Ted, der den Zahn wie eine Opfergabe über seinen Kopf hob. Das Ungeheuer schnüffelte an seiner Hand, nahm den Zahn in seine massiven Hände, steckte ihn in sein Maul und nagte daran, wie es an Sams Zahn getan hatte. Es drehte sich zu dem Knochenhaufen um, den es gerade durchwühlt hatte, und machte sich auf den Weg zur hinteren Wand der Höhle, wo sich noch mehr Leichen übereinander stapelten.

In einem Moment der Verzweiflung kletterte Ted über die Knochenhaufen und Felsbrocken, um so schnell wie möglich zum Loch zu gelangen. Er war von Kopf bis Fuß durchnässt, und die Wand war schlammig und rutschig. Ted versuchte, sich an irgendetwas in der Wand festzuhalten, das ihm eine Grundlage für einen Sprung bieten könnte. Hinter ihm kam das Biest ins Wasser. Es ging auf Ted zu und starrte ihn an. Ein paar Augenblicke lang taten sie nichts anderes, als einander zu betrachten. Ted hörte ein Klingeln in seinen Ohren, als das Wasser von oben über sein Gesicht tropfte.

Schließlich beugte sich der Affenmensch vor und hob Ted von den Hüften. Er brachte ihn durch das Loch nach oben, wo es Ted gelang, sich an einem Ast festzuhalten und sich herauszuziehen. Er hievte sich aus dem Loch und schnappte nach Luft. Nachdem er sich auf den Rücken gelegt hatte, um zu Atem zu kommen, fiel sein Blick auf seinen Rucksack. Darin befanden sich Wasser, Essen und eine Karte. Er konnte es zurück zu den Autos schaffen und diesen Ort verlassen. Jetzt war es an der Zeit, sich auf die Suche nach einem neuen Job zu machen, wegen dem er schon so oft gedroht hatte, den Rettungsdienst zu verlassen.

Das Geräusch von fliegenden Käfern hat sich für Ted noch nie so schön angehört. Er wollte weg von dem Loch und seinem Meister, also stellte er sich auf seine wackeligen Beine und ging zu seinem Rucksack. Mit Tränen im Gesicht beschloss er, dass er sich den Hund doch zulegen würde. Er würde eine Hündin nehmen und sie Hope nennen; es war ihm egal, wie klischeehaft das war, es war jetzt sein einziges Ziel.

In diesem Moment hörte er das Heulen eines zweiten Knochentieres durch das Gebüsch. Diese Feen waren nicht nett, sie wollten seine Knochen, Gott weiß warum. Ted rannte. Er hörte das Stampfen von Schritten hinter sich. Er schaute sich um, sah aber nichts, was ihm folgte. Vielleicht hatte er sie nur in seinem Kopf gehört. Da vernahm er das Rascheln im Gebüsch neben sich, während er rannte. Das Ding war ihm auf den Fersen.

Das Gewehr.

Er duckte sich unter einem großen Baumstamm und rutschte in eine Lache aus Schlamm und Wasser. Äste griffen nach seiner Haut und küssten diese, als er auf dem Rücken durch den Schlamm glitt. Sein Rucksack verfing sich auf dem Weg nach unten an einem Ast und nahm das Gewehr mit, als es von Teds Schultern fiel und auf dem Zweig hin und her schwankte. Aus dem Gebüsch darüber machte das Monster seinen Zug. Es sprang in den Schlammpool und rutschte dabei auf der Seite aus. Ted lag auf dem Rücken und konnte sich nicht mehr auf den Beinen halten. Er schlitterte auf den Fersen zurück zu seinem Rucksack und dachte nur an die Waffe, die daran befestigt war.

In diesem Moment hörte er das Aufheulen eines Motors. Durch den Wald, den Pfad hinauf und über die Büsche hinweg kam Dan, hoch und mächtig in einem der Rettungstransporter. Er legte einen hohen Gang ein und steuerte direkt auf das Ungetüm zu. Es brüllte den entgegenkommenden Wagen an, bereit, mit ihm Hühnchen zu spielen. Dan war auch bereit.

Er trat das Gaspedal durch und rammte das Ding mit voller Geschwindigkeit. Er traf es frontal, sodass die Windschutzscheibe blutverschmiert war, und rollte über den toten Körper auf der Fahrerseite. Dan konnte das Knirschen der Knochen unter dem Fahrzeug hören, als er weiterfuhr. Er bremste, legte den Rückwärtsgang ein und fuhr rückwärts über das Biest. Diesmal hörte er, wie der Schädel des Monsters unter dem Gewicht des Wagens zusammenbrach und die Gehirnmasse auf den Boden spritzte.

Dan kurbelte das Autofenster herunter und rief Ted zu.

“Steig ein!”

Gerade als er den Satz beendet hatte, kam ein zweites Monster durch den Wald gerannt und rammte mit der Schulter die Fahrerseite, wobei es Dans Bein zerquetschte. Er schrie auf und spürte den Blutverlust. Zuerst ging es nur langsam, aber bald spürte er, wie das Blut seinen Körper in einem rasanten Tempo verließ und ihm schwindelig wurde. Er fühlte sich benommen und hörte ein Klingeln in seinen Ohren. Vom Fenster aus kam die Bestie. Es zerschmetterte das Fensterglas und schlug dabei auf Dan ein. Er spürte Blut in seinem Mund und scharfe Schmerzen in seinem Kiefer und in den Ohren.

“Dan!”, schrie Ted aus dem Dreck und Schlamm der Erde unter ihm. Die Bestie warf einen kurzen Blick auf Ted, konzentrierte sich dann aber wieder auf Dan, als dieser vor Schmerz in den Beinen und der Erkenntnis, dass er gefesselt war, aufschrie. Aus dem offenen Fenster wurde Dan durch Glasscherben geschleift, sein Körper aufgeschlitzt und das Blut floss an der Seite der Autotür herunter.

Sein Körper wehrte sich zunächst, seine Beine waren zwischen dem Metall eingeklemmt. Er brüllte, als die Bestie ihn aus dem Auto zerrte und sein Bein in einer unnatürlichen Position brach. Winzige Glassplitter aus dem Fenster bohrten sich in seine Haut und ließen die kleinste Muskelbewegung schmerzhaft werden. Als das Tier seinen Körper aus dem Auto zerrte, konnte er nur noch vor Schmerz aufschreien und sich mit den Armen gegen das Ungeheuer wehren.

“Nein!”, schrie er. Die Kreatur zerrte Dan in Richtung der Höhle, hob ihn an einem Bein hoch und ließ ihn über der Höhle schweben.

“Nicht!”, rief Dan. Den Sturz in das Loch konnte er überleben, aber er wollte nicht fallen gelassen werden. Sein Bein war sicher gebrochen, und sein Körper konnte nicht mehr viel aushalten. Der Bluterguss hatte bereits begonnen und es kam immer mehr. Er hielt den Atem an, bereit, sich auf den Kopf in eine Wasserlache fallen zu lassen. Die Bestie grunzte und ein Schuss hallte durch den Wald, der sich in Dans Ohren bohrte. Das Ungeheuer brüllte und ließ Dan fallen. Ted stand mit der Schrotflinte in der Hand auf der Lichtung, bereit für den zweiten Schuss. Blut tropfte am Arm der Kreatur herunter und färbte ihr weißes Fell leuchtend rot.

Es drehte sich zu Ted um. Aus dem Maul des Tieres kam ein Knistern, als würde Luftpolsterfolie zusammengeknüllt werden. Es klappte seinen Unterkiefer aus, öffnete ihn weit, entblößte seine Zahnreihen und stieß ein Gebrüll aus, das Ted in seinen nassen Schuhen erschütterte. Der Unterkiefer hing schlaff herunter, so weit, dass er Ted ganz verschlucken konnte. Der Schrei des Monsters dauerte noch einige Sekunden an, hallte durch den Wald und verscheuchte alle wilden Tiere in ihre Löcher. Die Bestie machte sich auf den Weg zu Ted. Das dumpfe Geräusch jedes Schrittes ließ die Erde erzittern. Es stürzte sich auf ihn.

“Du krankes”, Schrotflintenschuss, “verdammtes”, Schrotflintenschuss, “Scheißteil!” Damit war die letzte Kugel verschossen und das Biest begann über sich selbst zu stolpern. Ted wich zurück, als er merkte, dass das Monster mit den vier Schüssen nicht zu Boden gegangen war, und er landete jeden einzelnen.

Die Bestie war fast bei ihm. Ted wich ins Gebüsch und gegen einen Baum zurück, als das Monster nach vorne fiel und nur wenige Meter von Ted entfernt flach auf dem Gesicht landete. Es war noch am Leben, ging auf alle Viere und schüttelte seinen Körper hin und her, als ob es sich nur abtrocknen würde. Blut bespritzte die Blätter und Bäume und hinterließ mehr rote als grüne Spuren. Es gab ein schwaches Knurren von sich – danach kam das Knistern.

Teds Augen weiteten sich, als er sah, dass die Bestie immer noch auf allen Vieren auf ihn zukroch. Er griff in seine Hemdtasche, in der er die zusätzlichen Kugeln aufbewahrte, und versuchte, nachzuladen. Er ließ eine fallen, die Bestie stöhnte auf, er lud eine zweite nach und die Kreatur brüllte auf, weil sie wusste, dass sie dem Tod nahe war. Es stand auf und schwankte schwach hin und her. Ted lud den Lauf und zielte. Die Kreatur, die ihn überragte, stürzte sich mit aller Kraft auf Ted, als dieser den Abzug betätigte.

Der Schuss landete genau im Gesicht der Kreatur. Es gab kein Geräusch von sich, als es zu Boden ging, aber sein Geweih ritzte eine lange Wunde in Teds Arm, als es zu Boden fiel und dunkles Blut ausstieß. Ted hielt den Atem an und stieß einen Seufzer der Erleichterung aus. Die beiden Biester waren tot.

Dann fiel es ihm ein: Waren da noch mehr? Er schaute sich in den Bäumen um, halb in der Erwartung, dass sich eine Horde von Knochenbestien auf ihn stürzen würde. Stattdessen krächzte eine Krähe über ihm für Teds Sieg. Jetzt gab es nur noch den Wald zu sehen.

Dan.

Ted humpelte auf die Lichtung hinüber.

“Dan!”, rief er.

“Ich bin hier”, ertönte eine schwache Antwort aus dem hohen Gras, das das Loch zur Höhle unter ihm umgab.

Dan war schwer verletzt. Ein Kreis aus Blut umgab ihn, und er wuchs. Er lag auf dem Rücken, seine gläsernen Wunden sickerten immer noch Blut und befleckten seine Kleidung.

“Ich muss dich zu einem Auto bringen”, sagte Ted. Dan hustete und Blut spritzte auf Teds Gesicht.

“Vielleicht ist es zu spät”, sagte Dan, schloss die Augen und zuckte vor Schmerzen zusammen. Er spürte, wie das Blut seine Beine und Arme verließ, und sein Unterbewusstsein geriet bei dem Gedanken, seine Lebenskraft zu verlieren, in Panik. Er fühlte sich benebelt und seine Sicht war verschwommen. Er konnte Ted sehen, aber kaum seine Silhouette ausmachen.

“Teddie, du musst die Leute warnen”, sagte Dan. Mit der letzten Kraft, die er noch hatte, hielt er sich an Teds unverletztem Arm fest. In diesem Moment begannen seine anderen Sinne ihn im Stich zu lassen. Das Gewicht seines eigenen Körpers fühlte sich schwer an und er schien nicht mehr derselbe zu sein. Es war, als wäre seine Seele im Blut, und als das Blut verschwand, verschwand auch er.

Der Tinnitus in Teds Ohren kehrte zurück, als er beobachtete, wie Dan einen Anfall bekam. Zitternd und hustend streckte er seinen Hals gen Himmel und holte tief Luft. In diesem Moment bemerkte Ted, dass er umzingelt war. Auf der ganzen Lichtung umringten die Knochenbiester Ted und seinen sterbenden Freund. Sie standen stumm und unbeweglich da und starrten das Duo an. Teds verwundeter Arm begann kalt zu werden. Er spürte, wie seine Haut eisig wurde, und ein Schauer lief ihm über den Rücken. Er blickte auf die Wunde hinunter und sah, dass sie weiß wurde. Es verfestigte sich an den Rändern seiner Haut und drang langsam in sein Blut ein.

“Nein”, sagte er.

Etwas Weißes und Hartes drang in seinen Körper ein, und er konnte das Fortschreiten nicht aufhalten. Was auch immer es war, es kroch von außen in das Blut der Wunde und machte es weiß und fest, wie einen Knochen.

“Nein!”

Die Infektion breitete sich schnell aus, versiegelte seine Wunde und lief durch seine Adern nach oben. Die Knochenbiester starrten Ted nur an und blieben unbeirrt in ihrer Position, die sie um die Lichtung herum einnahmen.

Ted blinzelte. Seine Sicht wurde unscharf.

Die Bestien wurden für Ted bald zu weißen, verschwommenen Gestalten. Die Farbe der Bäume begann zu verblassen und nahm verschiedene Grautöne an. Die Ausbreitung der Verkalkung auf seinem Arm stoppte, aber die Bakterien waren bereits in seinem Blutkreislauf.

Er konnte sehen, dass die Gestalten sich von ihm abwandten und sich in den Wald zurückzogen, aus dem sie gekommen waren, und Ted allein zurückließen, um zu erblinden.

Ted schrie in den Himmel und das Licht verschwand langsam aus seinem Blickfeld, bis er überhaupt nichts mehr wahrnahm.

 

 

Original: Heather Hemmes

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